Cómo entender fácilmente el sistema educativo de Estados Unidos

Estudiantes de primaria en el sistema educativo de Estados Unidos
Estudiantes de primaria en el sistema educativo de Estados Unidos. Foto de Getty Images

Para los recién llegados a Estados Unidos, el sistema educativo es uno de los grandes misterios y uno de los temas que más inquietudes plantea. Para navegarlo exitosamente es importante entender los puntos básicos de la educación obligatoria.

En este artículo se resuelven dudas sobre:

  • qué años comprende la educación obligatoria
  • tipos de escuelas
  • los grados
  • y temas especiales como estatus migratorio y escuelas públicas, alimentos, educación especial, etc.

    Años de educación obligatoria en Estados Unidos: K-12

    En Estados Unidos la educación es obligatoria entre los grados K-12, esto quiere decir, entre kindergarten -preescolar- al grado 12.

    Lo que no es tan claro es a qué edad se debe comenzar en kindergarten y a cuál finalizar los estudios obligatorios ya que cada estado establece sus propias reglas.

    Pero en general puede decirse que en algún punto entre los 5 y los 8 años los niños deben escolarizarse y deben estudiar hasta los 16 o, en algunos estados, 18-19 años.

    ¿Dónde deben escolarizarse los niños para cumplir con el requerimiento de educación obligatoria?

    Estados Unidos brinda un amplio abanico de posibilidades para escolarizar a niños, desde escuelas públicas y todas sus variedades o privadas y todas las diferentes opciones, pasando por educación en casa.

    En Estados Unidos, casi 50 millones de estudiantes estudian en escuelas públicas, es decir, la mayoría de los pupilos en edad de estudios obligatorios.

    Las escuelas públicas se caracterizan por:

    • son gratuitas para los estudiantes
    • los fondos económicos pueden provenir del gobierno federal, el estado, el condado, la municipalidad o una combinación de varios
    • están obligadas a admitir a los estudiantes que habitualmente residen en el distrito escolar

    En algunos estados se permite que los padres puedan elegir escuela. También es frecuente que se permitan alternativas a los padres cuando la calidad de las escuelas del lugar donde residen deja mucho que desear en cuanto a calidad, mediante el sistema que se conoce como voucher.

    Existen varios tipos de escuelas públicas:

    • las regulares. Algunas son excelentes.
    • las chapter, que son escuelas que funcionan con fondos públicos pero que son gestionadas privadamente por empresas, por cooperativas de maestros o, incluso, por padres o por comunidades. Existe una importante diferencia en calidad de la enseñanza entre distintas escuelas chapters, por lo que si esa es la opción de los padres es muy conveniente que investiguen antes de registrar a sus hijos.
    • las magnet, que son escuelas públicas que destacan por su excelencia académica. Se especializan en un área académica en particular. Además, las magnet se caracterizan por asegurar la diversidad étnica y racial de sus estudiantes.  En esta base de datos se puede ver cuáles son las mejor calificadas en todo Estados Unidos, permitiéndose una búsqueda por estados.

    Por otro lado, también existen varios tipos de escuelas privadas. En este tipo de escuelas los estudiantes envían una solicitud y deben esperar a ver si son admitidos.

    Asimismo, deben pagar por sus estudios, aunque hay casos en los que hay becas disponibles para los mejores estudiantes sin recursos económicos. En Estados Unidos, donde 1 de cada 3 high schools son privadas, existen los siguientes tipos de escuelas de esta naturaleza:

    • Escuelas independientes, que no pueden recibir fondos de grupos religiosos, aunque pueden tener una estrecha relación con ellos. Hay menos de 2,000 pero se encuentran dentro de esta categoría las famosas  Phillips Academy Andover, con un excelente sistema de becas para estudiantes excelentes pero sin recursos, y Exeter.
    • Escuelas parroquiales, que están estrechamente vinculadas con una iglesia y son muy populares, conformando el mayor número de escuelas privadas. En los Estados Unidos la mayoría son católicas, aunque también las hay protestantes y judías. Un aspecto a tener en cuenta es que son, en general, notablemente más baratas que las escuelas independientes.
    • Escuelas privadas con fin de lucro, que se conocen en inglés como proprietary schools. 

    Por último, existe una alternativa a las escuelas públicas y a las privadas: la escolaridad en casa o home schooling

    En los Estados Unidos más de un millón y medio de estudiantes reciben la educación en sus casas, lo que se conoce como home schooling, actuando como profesores sus padres, maestros-tutores contratados o, incluso, siguiendo cursos completos por internet.

    Los requerimientos en cuanto a la obligación de notificar esta opción de enseñanza, rendir exámenes o curriculum a seguir varía enormemente entre los diferentes estados, por lo que es necesario informarse en profundidad de las reglas que rigen en el lugar de residencia habitual. 

    ¿Cómo se dividen las escuelas por grados?

    Es muy común encontrar estos tipos de escuelas:

    • Primaria, conocida en inglés como elementary school. Los muchachos estudian hasta los grados 5to o 6to, dependiendo de los distritos. Como regla general, hasta que tienen 11-12 años.
    • Intermediaria, conocida en inglés como middle school y también como junior high. No existe en todos los distritos y donde sí la hay, hay variación en los grados que la componen, siendo común que comprenda 4to, 5to y 6to grado. Se trata de un paso intermedio entre la primaria y la secundaria.
    • Secundaria, conocida en inglés como high school. comprende los grados 9 a 12 y comienza a la edad de 14-15 años. Hay una gran variedad de tipos de high school, como las especializadas en preparar para college y universidad, especiales, vocacionales o alternativas.

    Las personas que alcanzan los 19 años de edad y no han obtenido el diploma de high school pueden sacar una certificación alternativa. La más conocida es el GED, que también se puede rendir en español.

    Pero hay otras opciones, dependiendo de los estados, como por ejemplo el TASC y el HiSET.

    Además, en el caso de los mexicanos es posible obtener el certificado de bachillerato de México sin salir de los Estados Unidos.

    ¿Qué hay sobre la educación temprana o pre-k?

    La educación temprana no es obligatoria pero se brinda en un buen número de escuelas públicas y privadas. Comienza a partir de los 3 años y el programa Head Start promueve la participación de niños de bajos recursos.

    Los padres o tutores interesados deben consultar con las opciones en su lugar de residencia, ya que hay grandes diferencias entre distritos y estados.

    Escuelas y migración

    Todos los niños en edad de recibir educación obligatoria, es decir, en grados K-12 tienen derecho a asistir a una escuela pública en el distrito de su residencia habitual.

    Esto aplica por supuesto a los ciudadanos americanos, a los residentes permanentes y  también a los niños indocumentados. Así lo estableció claramente una sentencia de la Corte Suprema que se conoce como Plyler v. Doe.

    Los padres, madres o tutores que confronten problemas por su estatus migratorio o el de sus niños pueden contactar con Equity and Civil Rights, explicar su problema y solicitar que se cumpla la ley.

    También pueden asistir a las escuelas públicas los niños presentes en los Estados Unidos con visas derivadas, como por ejemplo, la F-2, la H-4 o la J-2. También los hijos de extranjeros con visas de inversión E-1 o E-2 válidas.

    Sin embargo, la situación es muy diferente para el caso de niños que ingresan a los Estados Unidos con visa de turista. Estudiar en una escuela pública significa que se está cometiendo una infracción migratoria y cada vez es más frecuente que se le revoque la visa al niño y también a sus padres.

    Estas son las opciones de visa para estudiar en Estados Unidos que se brinda a esos niños. Es muy importante entender que desde el punto de vista de la ley migratoria y las escuelas es muy distinta la situación de un niño indocumentado, que sí puede ir a las escuelas, y la de un niño que ingresa al país con visa de turista y pretende asistir a una escuela pública. Estos niños no están protegidos por Plyler v. Doe.

    Situaciones especiales a tener en cuenta: idioma, educación especial, vacunas y alimentos

    Si los niños no hablan inglés o si los padres desean que hablen con fluidez inglés y español, pueden considerar los programas de educación que se brindan en uno o ambos idiomas. Hay una gran variedad de opciones, dependiendo del lugar de residencia.

    Madres, padres y tutores de niños con situaciones especiales, como por ejemplo autismo, epilepsia, parálisis cerebral, etc deben explorar las diversas opciones de educación especial que mejor se ajusten a las necesidades de sus hijos.

    Hay opciones muy diversas, desde integración a escuelas especiales. Lamentablemente, las oportunidades no son las mismas y dependen en gran medida del lugar de residencia.

    Entre los requerimientos para registrar niños para las escuelas es muy común el de pedir el récord de vacunas, si bien esto no es igual en todos los estados y hay importantes diferencias.

    En esta página en español de Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades se explica información muy importante sobre dónde llevar al niño a vacunar, cuáles son las vacunas y la edad para recibirlas e incluso quién puede obtener ayuda económica para las vacunaciones.

    Finalmente, destacar que todos los niños enrolados en escuelas públicas o en privadas sin fin de lucro pueden recibir asistencia de alimentos si así lo precisan. Es indiferente su estatus migratorio y/o el de sus padres ya que lo único que se tiene en cuenta es la situación alimentaria del niño.

    El programa más grande es el Programa Nacional de Almuerzos Escolares. También destacar el Programa de Desayunos Gratuitos. Estas ayudas también están disponibles en verano cuando las escuelas no están en activo.

    Después de la educación obligatoria

    La enseñanza superior puede seguirse en colleges o universidades. Es importante considerar el costo e intentar evitar, en la medida de lo posible, llegar al momento de recibir el título con mucha deuda, ya que puede ser un gran lastre.

    Considerar las opciones de becas, debiendo los estudiantes excelentes esforzarse y animarse y creerse que pueden optar a lo mejor. Estas son 12 universidades de élite que becan a todo tipo de estudiantes, incluidos los indocumentados.

    También considerar la opción de los colegios comunitarios, que resultan más económicos, además de brindar otras ventajas.

    Este es un artículo informativo. No es asesoría legal. 

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    Rodríguez, María. "Cómo entender fácilmente el sistema educativo de Estados Unidos." ThoughtCo, Feb. 17, 2017, thoughtco.com/entender-facilmente-sistema-educativo-estados-unidos-4083446. Rodríguez, María. (2017, February 17). Cómo entender fácilmente el sistema educativo de Estados Unidos. Retrieved from https://www.thoughtco.com/entender-facilmente-sistema-educativo-estados-unidos-4083446 Rodríguez, María. "Cómo entender fácilmente el sistema educativo de Estados Unidos." ThoughtCo. https://www.thoughtco.com/entender-facilmente-sistema-educativo-estados-unidos-4083446 (accessed January 17, 2018).