French Verb Être Conjugation

Être Conjugation, Usage, and Examples

American girl with a sparkler
Elle est américaine. (She is American.). Rebecca Nelson/Getty Images

The French irregular verb être, "to be," is one of the most important verbs in the French language. In this article, you can find the conjugations of être in the present, compound past, imperfect, simple future, near future indicative, the conditional, the present subjunctive, as well as the imperative and the gerund.

Using Être

Être is not only common because it means "to be", but also because many verbs use être as an auxiliary verb to form compound tenses such as passé composé.

In those cases we sometimes have to translate it as "have." 

The verb être is used in many different ways and in countless French expressions, such as c'est la vie (that's life), and n'est-ce pas ? (isn't that right?).

Formal vs. Modern Pronunciation of Être  

Be careful with the pronunciation of this verb. In more formal French, various forms of être involve liaisons, such as:

  • Je suis -Z-américain: I am American.
  • Ils sont-T-arrivés: They have arrived.

In informal modern French, however, there are glidings (elisions):

  • Je suis becomes Shui, with no liaison: Shui américain.
  • Tu es is pronounced Tay, with no liaison.
  • Il sera is pronounced Il sra, and this continues in the future and the conditional.

Present Indicative

JesuisJe suis étudiant.I am a student.
TuesTu es très aimable.You are very kind.
Ils/Elles/OnestElle est à Paris.She is in Paris.
NoussommesNous sommes fatigués.We are tired.
VousêtesVous êtes en retard.You are late.
Ils/EllessontElles sont très intelligentes.They are very smart.

Compound Past Indicative

The passé composé is a past tense that can be translated as the simple past or the present perfect. For the verb être, it is formed with the auxiliary verb avoir and the past participle été​. 

Jeai étéJe ai été étudiant.I was a student.
Tuas étéTu as été très aimable.You were very kind.
Ils/Elles/Ona étéElle a été à Paris.She was in Paris.
Nousavons étéNous avons été fatigués.We were tired.
Vousavez étéVous avez été en retard.You were late.
Ils/Ellesont étéElles ont été très intelligentes.They were very smart.

Imperfect Indicative

The imperfect tense is another form of the past tense, but it is used to talk about ongoing or repeated actions in the past. It can be translated to English as "was being" or "used to be", although it can sometimes also be translated as the simple "was", depending on the context.

JeétaisJ'étais étudiant.I used to be a student.
TuétaisTu étais très aimable.You used to be very kind.
Ils/Elles/OnétaitElle était à Paris.She used to be in Paris.
NousétionsNous étions fatigués.We used to be tired.
VousétiezVous étiez en retard.You used to be late.
Ils/EllesétaientElles étaient très intelligentes.They used to be very smart.

Simple Future Indicative

Notice that the conjugations of the future tense are irregular, as the stem is ser-.

JeseraiJe suis étudiant.I will be a student.
TuserasTu es très aimable.You will be very kind.
Ils/Elles/OnseraElle est à Paris.She will be in Paris.
NousseronsNous sommes fatigués.We will be tired.
VousserezVous êtes en retard.You will be late.
Ils/EllesserontElles sont très intelligentes.They will be very smart.

Near Future Indicative

Another form of the future tense is the near future, which is the equivalent to the English "going to + verb". In French the near future is formed with the present tense conjugation of the verb aller (to go) + the infinitive (être).

Jevais êtreJe vais être étudiant.I am going to be a student.
Tuvas êtreTu vas être très aimable.You are going to be very kind.
Ils/Elles/Onva êtreElle va être à Paris.She is going to be in Paris.
Nousallons êtreNous allons être fatigués.We are going to be tired.
Vousallez êtreVous allez être en retard.You are going to be late.
Ils/Ellesvont êtreElles vont être très intelligentes.They are going to be very smart.

Conditional

 The conditional mood in French is the equivalent to the English "would + verb." Notice that it uses the same irregular stem as the future tense.

JeseraisJe serais étudiant si je pouvais.I would be a student if I could.
TuseraisTu serais très aimable si tu voulais.You would be very kind if you wanted to.
Ils/Elles/OnseraitElle serait à Paris, mais elle doit rester à Rome.She would be in Paris, but she must stay in Rome.
NousserionsNous serions fatigués si nous faisions de l'exercise.We would be tired if we exercised.
VousseriezVous seriez en retard si vous preniez le train.You would be late if you took the train.
Ils/EllesseraientElles seraient très intelligentes si elles étudiaient plus.They would be very smart if they studied more.

Present Subjunctive

The subjunctive mood conjugation of être is also highly irregular. 

Que jesoisMa mère souhaite que je sois étudiant.My mother wishes that I be a student.
Que tusoisLe professeur conseille que tu sois très aimable.The professor advises that you be very kind.
Ils/Qu'ils/Elles/OnsoitDavid préfère qu'elle soit à Paris.David prefers that she be in Paris.
Que noussoyonsIl n'est pas bon que nous soyons fatigués.It's not good that we are tired.
Que voussoyezC'est dommage que vous soyez en retard.It's a shame that you are late.
Qu'ils/EllessoientIl faut qu'elles soient très intelligentes.It is necessary that they be very smart.

Imperative

The imperative mood is used to give commands, both positive and negative. They have the same verb form, but the negative commands include ne...pas around the verb.

Positive commands

Tusois !Sois sage !Be wise!
Noussoyons !Soyons raisonnables !Let's be reasonable!
Voussoyez !Soyez aimables !Be kind!

Negative commands

Tune sois pas !Ne sois pas sage !Don't be wise!
Nousne soyons pas !Ne soyons pas raisonnables !Let's not be reasonable!
Vousne soyez pas !Ne soyez pas aimables !Don't be kind!

Present Participle/Gerund

One of the uses of the present participle is to form the gerund (usually preceded by the preposition en). The gerund can be used to talk about simultaneous actions.

Present Participle/Gerund of ÊtreétantJe me suis marié en étant étudiant.I got married while being a student.