The Gender of French Nouns: Masculine and Feminine Endings

You can rely on common endings to help determine the gender of French nouns.

Some French gender patterns
Some French gender patterns - click for full-size

French gender is a headache for many students of French. Why is manteau masculine and montre feminine? Why is témoin always masculine and victime always feminine? As vexing as this subject is for nonnative speakers, we simply have to accept that French gender is here to stay. In fact, consider yourself lucky that you're studying French; in German and Latin, for instance, you'd have to learn three genders (masculine, feminine and neuter), and in still other languages, it gets even more complicated.

It might help to know that grammatical  gender (what we're discussing here) has nothing to do with natural gender, which is actual, physical gender of living beings.

Linguist Andrew Livingston tells us grammatical gender is a way of classing nouns that's older than recorded history. It's deeply embedded in the DNA of an array of Indo-European languages that trace their lineage to a common ancestor, which probably needed to differentiate between the animate and the inanimate. In French, there's simply no way to know the gender of every single noun other than by memorizing the gender of each. There are, however, certain patterns in suffixes and word endings that are a tip-off. As you can see by the number of exceptions here, these gender patterns are not foolproof indicators, but they can help.

Before we begin, a couple of notes: We try to list the most common and, thus, most useful exceptions; we avoid obscure exceptions.

Also, to avoid confusion, we do not list dual-gender nouns

French Masculine Nouns

Here are some suffixes that usually indicatemasculine nouns, as well as some important exceptions.

-age
   Exceptions: la cage, une image, la nage, la page, la plage, la rage

-b

-ble
   Exceptions: une cible, une étable, une fable, une table

-c
   Exception: la fac (apocope of la faculté)

-cle
   Exception: une boucle

-d

-de
   Exceptions: la bride, la merde, la méthode, la pinède; -ade, -nde, -ude endings


   Exceptions: la clé, la psyché; sé, té, and tié endings

-eau
   Exceptions: l'eau, la peau

-ège
   Exception: la Norvège

-et

-eur
   Note: This applies mainly to names of professions and mechanical or scientific things; also see -eur in the list of feminine endings.



-f
   Exceptions: la soif, la clef, la nef

-i
   Exceptions: la foi, la fourmi, la loi, la paroi

-ing

-isme

-k

-l
   Exception: une roseval

-m
   Exception: la faim

-me
   Exceptions: une alarme, une âme, une arme, la cime, la coutume, la crème, l'écume, une énigme, une estime, une ferme, une firme, une forme, une larme, une plume, une rame, une rime, -mme ending

-ment
   Exception: une jument

-n
   Exceptions: la façon, la fin, la leçon, la main, la maman, la rançon; -son and -ion endings

-o
   Exceptions: la dactylo, la dynamo, la libido, la météo, la moto, la steno (most of these are apocopes of longer feminine words)

-oir

-one

-ou

-p

-r
   Exceptions: la chair, la cour, la cuiller, la mer, la tour (see feminine -eur)

-s
   Exceptions: la brebis, la fois, une oasis, la souris, la vis

-ste
   Exceptions: la liste, la modiste, la piste; names for people like un(e) artiste, un(e) nudiste, etc.

-t
   Exceptions: la burlat, la dent, la dot, la forêt, la jument, la mort, la nuit, la part, la plupart, la ziggourat

-tre
   Exceptions: la fenêtre, une huître, la lettre, la montre, la rencontre, la vitre

-u
   Exceptions: l'eau, la peau, la tribu, la vertu

-x
   Exceptions: la croix, la noix, la paix, la toux, la voix

Feminine Noun Endings

Here are some suffixes that usually indicate feminine nouns, as well as some important exceptions. Remember, we list here the most common endings, because these will be the most useful for you to know.

-ace
   Exceptions: un ace, un palace

-ade
   Exceptions: le grade, le jade, le stade

-ale
   Exceptions: un châle, un pétale, un scandale

-ance

-be
   Exceptions: un cube, un globe, un microbe, un tube, un verbe

-ce
   Exceptions: un artifice, un armistice, un appendice, le bénéfice, le caprice, le commerce, le dentifrice, le divorce, un exercice, un office, un orifice, un précipice, un prince, un sacrifice, un service, le silence, le solstice, le supplice, un vice

-cé
   Exception: un crustacé

-e
   Note: Most countries and names that end in e are feminine.


-ee
   Exception: un pedigree

-ée
   Exceptions: un apogée, un lycée, un musée, un périgée, un trophée

-esse

-eur
   Note: This applies mainly to abstract qualities and emotions, except le bonheur, l'extérieur, l'honneur, l'intérieur, le malheur, le meilleur. Also see -eur on the list of masculine endings.

-fe
   Exception: le golfe

-ie
   Exceptions: un incendie, le foie, le génie, le parapluie, le sosie

-ière
   Exceptions: l'arrière, le cimetière, le derrière

-ine
   Exceptions: le capitaine, le domaine, le moine, le magazine, le patrimoine

-ion
   Exceptions: un avion, un bastion, un billion, un camion, un cation, un dominion, un espion, un ion, un lampion, un lion, un million, le morpion, un pion, un scion, un scorpion, un trillion

-ique
   Exceptions: un graphique, un périphérique

-ire
   Exceptions: un auditoire, un commentaire, un dictionnaire, un directoire, un horaire, un itinéraire, l'ivoire, un laboratoire, un navire, un pourboire, le purgatoire, le répertoire, le salaire, le sommaire, le sourire, le territoire, le vocabulaire

-ise

-ite
   Exceptions: l'anthracite, un ermite, le granite, le graphite, le mérite, l'opposite, le plébiscite, un rite, un satellite, un site, un termite

-lle
   Exceptions: le braille, un gorille, un intervalle, un mille, un portefeuille, le vaudeville, le vermicelle, le violoncelle

-mme
   Exceptions: un dilemme, un gramme, un programme

-nde
   Exception: le monde

-nne

-ole
   Exceptions: le contrôle, le monopole, le rôle, le symbole

-rre
   Exceptions: le beurre, le parterre, le tonnerre, le verre

-se
   Exceptions: un carosse, un colosse, le gypse, l'inverse, un malaise, un pamplemousse, un parebrise, le suspense

-sé
   Exceptions: un exposé, un opposé

-sion

-son
   Exceptions: un blason, un blouson

-té
   Exceptions: un arrêté, le comité, le comté, le côté, un député, un été, le pâté, le traité

-tié

-tion
   Exception: le bastion

-ude
   Exceptions: le coude, un interlude, le prélude

-ue
   Exception: un abaque

-ule
   Exceptions: le préambule, le scrupule, le tentacule, le testicule, le véhicule, le ventricule, le vestibule

-ure
   Exceptions: le centaure, le cyanure, le dinosaure, le murmure

Additional Resources

French gender quiz
Tips for determining the gender of nouns 
French Nouns