French Pronunciation of the Letter H

Ice hockey player on the ice, outdoors
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The letter H is always silent in French. However, there are two different kinds of H's: H muet and H aspiré. The type of H at the beginning of the word lets you know whether to make contractions and pronounce liaisons with that word. To find out whether the H in a particular word is muet or aspiré, check a good French dictionary. There will be an asterisk or some other symbol to distinguish the two kinds of H's.

French Words With H

Click these links to hear the words pronounced in French:
homme   (man)
hockey   (hockey)
haut   (high)
hôtel   (hotel)
hiver   (winter)

Letter Combinations With H (Click for Detailed Lessons)


H Muet

Most French H's are mute — that is, they are not pronounced and the word acts as if it begins with a vowel. This means that contractions and liaisons are required. For example, le + homme contracts to l'homme — you can't say "le homme." And les hommes is pronounced with a liaison: [lay zuhm].
Here are the most common French words that begin with H muet. For nouns, the gender is provided (in parentheses):
habile    skillful
habilité  (f)    fitness
habiller    to dress
habits  (m)    clothes
habiter    to live in
habitude  (f)    habit
hacker  (m)    hacker
Hadès  (m)    Hades
hadj  (m)    hajj
hadron  (m)    hadron
hagard    distraught
Haïti  (m)    Haiti
haleine  (f)    breath
Halloween  (f)    Halloween
halluciner    to hallucinate
halo-  (prefix)
harmonica  (m)    harmonica
harmonie  (f)    harmony
harpagon  (m)    skinflint, Scrooge
Hawaï  (m)    Hawaii
hebdomadaire    weekly
hébergement  (m)    lodging
héberger    to house
hébéter    to daze, stupefy
hébreu  (m)    Hebrew
hectare  (m)    hectare
hectique    hectic
hédonisme  (m)    hedonism
hégémonie  (f)    hegemony
hélicoptère  (m)    helicopter
hélium    helium
hélix    helix
Helsinki    Helsinki
hématome  (m)    hematoma
hémisphère  (m)    hemisphere
hémophile    hemophiliac
hémorragie  (f)    hemorrhage
hémorroïde  (f)    hemorrhoid
hépatite  (f)    hepatitis
herbage  (m)    pasture
herbe  (f)    grass
hérédité  (f)    heredity
hériter    to inherit
héroïne  (f)    heroin, heroine
herpès  (m)    herpes
hésiter    to hesitate
hétérosexuel    heterosexuel
heure  (f)    hour
heureux    happy
hexagone  (m)    hexagon
hiberner    hibernate
hibiscus  (m)    hibiscus
hier    yesterday
hilare    beaming
Himalaya  (m)    the Himalayas
hindou    Hindu
hip-hop  (m)    hip-hop
hippodrome  (m)    racetrack
hippopotame  (m)    hippopotamus
hirondelle  (f)    swallow
hirsute    hairy, shaggy
histoire  (f)    story, history
hiver  (m)    winter
holo-  (prefix)
hologramme  (m)    hologram
homéopathie  (f)    homeopathy
homicide  (m)    homicide
hommage  (m)    tribute
homme  (m)    man
homo-  (prefix)
honnête    honest
honneur  (m)    honor
honorer    to honor
hôpital  (m)    hospital
horaire  (m)    schedule, timetable
horizon  (m)    horizon
horloge  (f)    clock
hormone  (f)    hormone
horoscope  (m)    horoscope
horreur  (f)    horror
horrible    horrible
horrifier    to horrify
horticulture  (f)    horticulture
hospitalité  (f)    hospitality
hostile    hostile
hôte  (m)    host
huile  (f)    oil
huître  (f)    oyster
humain  (m)    human
humble    humble
humeur  (f)    mood
humide    humid
hyacinthe  (f)    hyacinth
hybride  (m)    hybrid
hydr-  (prefix)
hydraulique    hydraulic
hydrogène  (m)    hydrogen
hygiène  (f)    hygiene
hyper-  (prefix)
hypo-  (prefix)
hystérie  (f)    hysteria

H Aspiré

H's in French words borrowed from other languages are usually aspirate. Though the H aspiré is not pronounced, it acts like a consonant; that is, contractions are not permitted with it and liaisons are not made in front of it. For example, le + hockey does not contract to "l'hockey" but remains le hockey. And les héros (the heroes) is pronounced [lay ay ro]. If you were to pronounce this with a liaison, [lay zay ro], you would be saying les zéros (the zeros).
Here are the most common French words that begin with H aspiré.
hâbleur    boaster
la hache    axe
hacher    to chop
le hachisch    hashish
le haddock    haddock
la haie    hedge
le haïku    haiku
le haillon    rag
la haine    hatred
haïr    to hate
haïssable    detestable
halal    halal
le hâle    suntan
haleter    to pant
le hall    hall
la halle    market
le hallier    thicket, brush
le halo    halo
la halte    break
le hamac    hammock
le hamburger    hamburger
le hameau    hamlet
le hammam    hammam
la hampe    pole
le hamster    hamster
la hanche    hip
le hand-ball    handball
le handicap    handicap
le hangar    shed
hanter    to haunt
happer    to snatch, grab
harangue    harangue
harasser    to exhaust
harceler    to harass
la harde    herd
harder    to leash
hardi    daring
le hareng    herring
la hargne    spiteful anger
le haricot    bean
harnacher    to harness
le harpail    herd
la harpe    harp
le harpon    harpoon
le hasard    luck, chance
la hâte    haste
hâter    to hasten
haut    high
la hauteur    height
le havre    haven
hercher    to haul
le hère    wretch, young stag
le hérisson    hedgehog
la hernie    hernia
le héron    heron
le héros    hero
la herse    hearse, harrow
le hêtre    beech tree
heurter    to strike
le hiatus    hiatus
le hibou    owl
le hic    snag
le hickory    hickory
hideux    hideous
la hiérarchie    hierarchy
le hiéroglyphe    hieroglyphe
hippie    hippie
hisser    to hoist, heave, haul
le hobby    hobby
hocher    to nod
le hockey    hockey
la Hollande    Holland
le homard    lobster
Hong-Kong    Hong Kong
la Hongrie    Hungary
la honte    shame
le hoquet    hiccup
hors    outside
la houe    hoe
la houille    coal
la houle    swell
houleux    stormy
le hooligan    hooligan
la houppe    tuft
houspiller    to scold
la housse    cover
housser    to cover
le houx    holly
le hublot    porthole
la huche    chest, trunk
huer    to boo
le huguenot    Huguenot
huit    eight
hululer    to hoot
humer    to smell
hurler    to shriek

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Team, ThoughtCo. "French Pronunciation of the Letter H." ThoughtCo, Dec. 6, 2021, Team, ThoughtCo. (2021, December 6). French Pronunciation of the Letter H. Retrieved from Team, ThoughtCo. "French Pronunciation of the Letter H." ThoughtCo. (accessed June 1, 2023).