All About 'Jouer,' the French Verb for 'to Play'

'Jouer': How to say 'play soldiers, play the piano, and get played' in French

Jouer ("to play") is a very common regular -er verb in French. It can be used both transitively and intransitively, and it needs different prepositions depending on what exactly is being played.

'Jouer,' With No Preposition

Jouer with no preposition means "to play, have fun, or fool around":

  • Arrête de jouer ! > Stop playing/fooling around!
  • Je fais ça pour jouer. > I'm doing that for fun.

In reference to music, theater, television, and movies, jouer means to play or perform:

  • Quel orchestre va jouer ce soir ? > Which orchestra is playing tonight?
  • Tu joues très bien. > You act very well. / You're a very good actor.

Jouer can also mean "to gamble, bet, wager, speculate (in the stock market), and to deceive or dupe," as in: Messieurs, faites vos jeux. > Gentlemen, place your bets. (roulette especially)

'Jouer à'

Jouer à means to play a game or sport, or to play with something:

  1. Il joue aux échecs. > He's playing chess/
  2. Nous allons jouer au golf. > We're going to play golf.
  3. Elle ne joue pas à la poupée. > She doesn't play with dolls.
  4.  jouer à la guerre > to play soldiers

'Jouer de'

Jouer de means to play a musical instrument:

  • J'aimerais jouer du piano. > I'd like to play the piano.
  • Depuis quand joue-t-elle de la flûte ? > How long has she played the flute?
  • Il ne sait pas jouer de la guitare. > He doesn't know how to play the guitar.

'Jouer avec'

Jouer avec means to play or toy with:

  • Il joue toujours avec ses cheveux. > He's always playing/fiddling with his hair.
  • Il ne faut jamais jouer avec les sentiments. > You should never play with someone's feelings.

'Jouer sur'

Jouer sur means to play on, use, or exploit:

  • J'aime jouer sur les mots. > I like to play with words / make plays on words.
  • Il faut jouer sur l'effet de surprise. > We should use the element of surprise.

'Se Jouer'

'Se jouer,' the pronominal form of jouer, can be used in the passive voice or the active voice with quite different meanings.

Passive

  •  In film: to be on, to be shown
  • In theater: to be on, to be performed
  • A piece of music: to be played or performed

Active 

  • Mon sort va se jouer sur cette décision. > My fate depends / hangs on this decision.
  • L'avenir du pays se joue dans cette négociation. > The fate of the country depends / hinges on the outcome of these negotiations.
  • en se jouant with the greatest of ease

'Se Jouer de'

Se jouer de is the pronominal form plus the preposition de. It means "to ignore," or "to deceive, dupe, fool."

Expressions with 'Jouer'

  • jouer avec le feu > to play with fire (literally and figuratively)
  • jouer franc jeu > to play fair
  • jouer le jeu > to play the game (literally and figuratively)
  • jouer un mauvais/vilain tour à qqun > to play a dirty trick on someone
  • se la jouer > (informal) to show off
  • Je ne joue plus. > I'm not playing anymore. / (figuratively) I don't want to have any part of this anymore
  • À quel jeu joues-tu ? > What do you think you're playing at ?
  • Ne joue pas au plus fin avec moi ! > Don't try to be smart / clever with me !
  • Bien joué ! > (games) Well played ! / Good move ! / (figuratively) Well done !
  • Rien n'est encore joué. > Nothing has been decided yet.
  • jouer gros jeu > (literally and figuratively) to play for high stakes / big money
  • jouer un rôle > (literally and figuratively) to play a part /a role
  • jouer des poings > to use one's fists

Conjugation of Present Tense

   je joue
   tu joues
   il joue
   nous jouons
   vous jouez
   ils jouent
All tenses of jouer

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Lawless, Laura K. "All About 'Jouer,' the French Verb for 'to Play'." ThoughtCo, Jul. 10, 2017, thoughtco.com/french-verb-jouer-1368872. Lawless, Laura K. (2017, July 10). All About 'Jouer,' the French Verb for 'to Play'. Retrieved from https://www.thoughtco.com/french-verb-jouer-1368872 Lawless, Laura K. "All About 'Jouer,' the French Verb for 'to Play'." ThoughtCo. https://www.thoughtco.com/french-verb-jouer-1368872 (accessed November 19, 2017).