How to Use "A Les" and Other French Contractions

C'est La Vie, French-style cafe.
Michael Gebicki/Lonely Planet Images/Getty Images

There's a reason why French contractions such as a les are so common. Unlike English, where using contractions is optional and largely based on the degree of formality, the French language requires their use. Which contraction you use will depend on spelling, and there will be some exceptions. But in general, the rules for using contractions are fairly simple for French students to learn. 


Words that are followed by a vowel, h muet, or the pronoun y drop the vowel and contract with the second word:

A.Singular definite articlelela
  le + abricotl'abricot 
la + électricitél'électricité
le + intérieurl'intérieur
le + oragel'orage
la + usinel'usine
le + hommel'homme
 B. Single-consonant words that end in E muet: cedejelemenequesete
  ce + estc'est 
de + histoired'histoire 
je + habitej'habite 
je le + aimeje l'aime 
je + y vaisj'y vais 
je me + appelleje m'appelle
il ne + est pasil n'est pas 
que + ilqu'il 
il se + appelleil s'appelle 
  je te + enverraije t'enverrai 
 Exception: When the first person singular subject pronoun je is inverted, it does not contract.
  Puis-je + avoirPuis-je avoir 
  Dois-je + êtreDois-je être 
 C. The conjunctions puisque and lorsque
  Puisque + on
Lorsque + il
II. The prepositions à and de contract with the definite articles le and les and those forms of lequel.*
 Àà + leau 
  à + lesaux 
  à + lequelauquel 
  à + lesquels
à + lesquelles
 DEde + ledu
  de + lesdes
  de + lequelduquel
  de + lesquels
de + lesquelles
 * Note that la and l' do not contract.
  à + la
de + la
à + l'
de + l'
à + laquelle
de + laquelle
à la
de la
à l'
de l'
à laquelle
de laquelle
 Attention !  When le and les are object pronouns, rather than definite articles, they donot contract.
  Je lui ai dit de le faireI told him to do it.
  Il m'a aidé à les laver.He helped me wash them.
III. Contractions figées - Set contractions
     (contraction of au + jour + de + hui that dates back to the 12th century)
  d'abordin the first place, first of all
  d'accord (d'ac)okay (OK)
  d'ailleursbesides, moreover
  d'aprèsaccording to
  d'habitudeusually, as a rule
  jusque is nearly always contracted:until...
     jusqu'àjusqu'alorsjusqu'enjusqu'ici, etc.
si + il (if he/it)
si + ils (if they)
IV.No contraction
  h aspiréJe haïs, le héros, du homard
  onzeUn groupe de onze membres
  ouiQuand on vote, le oui indique...
  y at the beginning of foreign wordsle yaourt, le yacht
  presquepresque ici, presque impossible
   (exception: presqu'île)
  quila personne avec qui il parle...
  si + elle(s)si elle, si elles
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