How to Use Hyphens and Dashes in French

A smiley face drawn in chalk on its side on cement
Marie Hickman/Stockbyte/Getty Images

Hyphens and m-dashes are important in both English and French, but they are considerably more common in the latter. This lesson explains when, why, and how to use hyphens and m-dashes in French.

I. Trait d'union - Hyphen

No space before or after

A. Rapport : Indicate a link between words or parts of words.

1. Compound words

grand-mère, couvre-lit, quatre-vingts

2. Hyphenated
names

Jean-Luc, Marie-Lise

3. Imperative + pronoun

aide-moi, fais-le, allez-y

4. Inversion

veux-tu, pouvez-vous, a-t-il

5. Prefixes

non-fumeur, quasi-collision
6. Set expressions

c'est-à-dire, vis-à-vis

7. Suffixes

celui-ci, cet homme-là

B. Césure : Link the parts of a word that breaks at the end of a line such as Je veux aller à la bou-

tique.

II. Tiret — M-dash

Space before and after

A. Éléments d'une liste : — deux bananes
— une pomme
— un kilo de fraises
B. Incise : Emphasize a comment (aside, interjection, etc) Quand j'étais à la banque — quelle horreur ! — je l'ai vu.
Paul — mon meilleur ami — va arriver demain.
C. Dialogue : Indicate each change of speaker

— J'ai vu Michel aujourd'hui.

— Ah bon ?

— Oui, il était avec sa fille.