How to Use Hyphens and Dashes in French

A smiley face drawn in chalk on its side on cement
Marie Hickman/Stockbyte/Getty Images

Hyphens and m-dashes are important in both English and French, but they are considerably more common in the latter. This lesson explains when, why, and how to use hyphens and m-dashes in French.

I. 

Trait d'union   -   Hyphen

No space before or after
 A. Rapport : Indicate a link between words or parts of words.
  1.Compound wordsgrand-mère, couvre-lit, quatre-vingts
  2.Hyphenated namesJean-Luc, Marie-Lise
  3.Imperative + pronounaide-moi, fais-le, allez-y
  4.Inversionveux-tu, pouvez-vous, a-t-il
  5.Prefixesnon-fumeur, quasi-collision
  6.Set expressionsc'est-à-dire, vis-à-vis
  7.Suffixes

celui-ci, cet homme-là

 B.Césure : Link the parts of a word that breaks at the end of a line such as Je veux aller à la bou-
tique.
  

II.

Tiret   —   M-dash

Space before and after

 A.Éléments d'une liste : 
  — deux bananes
— une pomme
— un kilo de fraises
 B.Incise : Emphasize a comment (aside, interjection, etc)
  Quand j'étais à la banque — quelle horreur ! — je l'ai vu.
  Paul — mon meilleur ami — va arriver demain.
 C.Dialogue : Indicate each change of speaker
  — J'ai vu Michel aujourd'hui.
— Ah bon ?
— Oui, il était avec sa fille.