Quiénes pueden manejar en Estados Unidos con la licencia de sus países

Multas de tránsito, DWI y licencias internacionales

Policía y conductora.
Estas son las reglas para extranjeros para conducir legalmente en EE.UU.  Foto de José Luis Peláez. Getty Images.

Frecuentemente, los extranjeros que se encuentran en Estados Unidos y desean manejar un auto se preguntan si pueden hacerlo legalmente utilizando las licencias de sus países. Para responder a esta duda no existe una única respuesta, ya que depende del estatus migratorio de cada persona.

En este artículo se explican las reglas sobre las de licencia de manejar de otros países que aplican a turistas, extranjeros con visas temporales como por ejemplo estudiantes, trabajo, inversión o intercambio. Asimismo, se analiza el caso de los solicitantes de asilo y, finalmente, cuáles son las pautas que deben seguir los residentes permanentes legales y los migrantes indocumentados.

También se informa de qué deben hacer los extranjeros que se encuentran legalmente y por un tiempo limitado en Estados Unidos y reciben una multa de tránsito, para que no se vean afectadas negativamente sus visas y, para el caso específico de los indocumentados, cómo evitar el fraude de las licencias internacionales de manejar.

Turistas en Estados Unidos y licencia de manejar

En principio, los turistas que se encuentren legalmente en Estados Unidos pueden rentar autos y manejar con la licencia de su país. Pero es recomendable tomar seis precauciones:

En primer lugar, es recomendable verificar el reglamento automovilístico que aplica en el lugar donde se va a manejar con la página del Departamento de Autos de cada estado, ya que las reglas sobre este asunto no son federales, sino estatales. En otras palabras, el código de circulación puede cambiar entre estados.

Por ejemplo, cuando la luz de un semáforo está en rojo pero no viene tráfico, en algunos lugares está permitido girar a la derecha, pero en otros está prohibido.

Además, en prácticamente todos los estados de la Unión Americana está prohibido enviar mensajes de texto, whatsapps, cambiar de estado en Facebook y similares mientras se maneja. En algunos estados, además, es ilegal incluso hablar por el celular mientras se conduce. Verificar las leyes estatales antes de hacerlo, aunque siempre es peligroso para la conducción.

En segundo lugar, antes de viajar a Estados Unidos es recomendable solicitar un Permiso de Manejar Internacional. Así se tendrá el documento oficial en diez idiomas, incluido el inglés, lo que puede ser conveniente en el caso de ser parados por la Policía. Tener en cuenta que los extranjeros de visita en Estados Unidos no pueden solicitar aquí ese Permiso por lo tanto es necesario informarse con las autoridades del país de cada uno antes de viajar, que informarán sobre cómo sacarla.

En tercer lugar, debe tenerse en cuenta que la licencia de manejar, conocida en algunos países como permiso o carnet de conducir, no puede estar expirada si se desea utilizar en Estados Unidos. Viajar con la licencia regular expirada y la internacional no soluciona este problema, ya que ésta última es sólo una traducción a varios idiomas de la primera, pero por sí sola no sirve. Hay que enseñarla acompañada por la original y ésta tiene que estar vigente.

En cuatro lugar, en Estados Unidos es un gran problema manejar bajo la influencia del alcohol, aunque sea por muy poquita cantidad. Es lo que se conoce como un DWI.

En quinto lugar, en caso de  ser multado por una infracción de tránsito, lo más conveniente es, obviamente, pagarla ya que no hacerlo puede tener consecuencias en el futuro.

En sexto lugar, no se debe manejar el auto de un familiar o amigo si éste no ha llamado a la aseguradora del auto y extendido la cobertura del seguro para autorizar expresamente a una nueva persona a manejar ese auto. Esto es muy importante para asegurarse el pago por parte de la aseguradora en caso de accidente.

Y en séptimo  y último lugar, los mexicanos pueden cruzar la frontera terrestre y manejar por Estados Unidos con autos con placas de su país, pero hay que tener en cuenta ciertas  normas para evitar problemas.

Visas de estudiantes y de intercambio y la licencia de manejar

En ocasiones, los estudiantes internacionales y extranjeros en programas de intercambios - con visas F, J o M- pasan largas temporadas en Estados Unidos.  Las reglas para obtener una licencia de manejar varían de estado a estado. 

Así, en el caso de los estudiantes internacionales la regla general es que pueden obtener una licencia de manejar. sin embargo algunos estados se piden para expedirlo que falten al menos seis meses para que expire el documento que se conoce como I-20. Lo mismo aplica para los extranjeros en programas de intercambio J, pero en sus casos el requisito aplica al documento DS-2019.

Es conveniente consultar con el oficial a cargo de estudiantes internacionales en la escuela en la que se está registrado.  Además, tanto estudiantes internacionales como extranjeros con visa J deben asegurarse que se están dados de alta y aparecen como activos en el sistema SEVIS. Para este fin, se recomienda dejar transcurrir al menos 10 días desde que se llega a Estados Unidos hasta el momento en que se solicita iniciar el trámite para sacar la licencia.

Otras visas temporales y sacar la licencia de manejar en EE.UU.

Los extranjeros con visas de trabajo temporal o inversión  pueden solicitar un permiso de manejar. Todos deben tener presentes las reglas de cada estado en lo que se refiere a qué documentación se puede y/o se debe presentar.

En algunos casos el conflicto se produce durante las renovaciones ya que las licencias no pueden ser válidas por más tiempo que las visas. Y, a veces, durante el proceso de extensión de los visados se pueden producir situaciones en las que la licencia de manejar queda sin efecto.

Casos pendientes y aprobados de asilo y licencia de manejar

Las personas extranjeras a las que se le ha aprobado una petición de asilo pueden, obviamente, aplicar por una licencia de manejar en el estado en el que residen habitualmente. 

Sin embargo, el caso es distinto cuando todavía se está con el proceso de aplicación pendiente, ya que la respuesta depende de las reglas de cada estado. Es común que se requiera tener aprobado al menos un permiso de trabajo.

Residentes permanentes legales

Los extranjeros que emigran a Estados Unidos con una tarjeta de residencia deben manejar con una licencia emitida por el estado en el que residen. No pueden utilizar la que tuvieran de su país.

Una vez que consiguen el carnet de conducir estatal pueden manejar por los 50 estados de la Unión y por Puerto Rico. Si se mudan, deben cambiar también su licencia a la de su nuevo estado de residencia. 

Indocumentados y licencia de manejar

Con respecto a los migrantes indocumentados y las licencias de manejar, hay dos situaciones muy diferentes. Por un lado, los muchachos con un permiso aprobado de Acción Diferida, también conocido como DACA, por sus siglas en inglés, pueden sacar las licencias de manejar en todos los estados. 

Sin embargo, por otro lado, el resto de los indocumentados sólo pueden obtener licencias de manejar en algunos estados como California, Illinois, Nuevo México, etc. Además, en la mayoría se trata de licencias que sólo pueden utilizarse para manejar y tienen algún distintivo que las hace diferentes de las ordinarias.

Pero deben ser muy cuidadosos con el fraude de las licencias internacionales para manejar que se anuncian en las comunidades inmigrantes como la solución a no tener licencia válida. No es cierto.

La realidad es que en la actualidad cientos de miles de migrantes indocumentados manejan a diario sin licencias y, sin duda, con miedo.

Las posibles consecuencias en el caso de ser agarrados varían de estado a estado y pueden ir desde multas a confiscación del auto (impoundment, en  inglés) e incluso a detención en el caso de infractores agarrados varias veces. En estos casos se han dado situaciones de apertura de un procedimiento de deportación.

Información relevante para todos los conductores en EE.UU.

Manejar bajo la influencia del alcohol o de las drogas, lo que en Estados Unidos se conoce como DWI, puede tener consecuencias penales y también migratorias, incluido para los residentes permanentes legales y, por supuesto, para indocumentados y personas extranjeras con visas temporales. Es fundamental estar informado y evitar ese tipo de conductas.

En Estados Unidos no existe un documento nacional de identidad. Por razones prácticas, se utiliza la licencia de manejar de cada estado con ese fin. Si no se desea sacar la licencia de manejar porque no se va a conducir pero se quiere tener un I.D. de Estados Unidos, es posible solicitar un non-driver I.D. Card.

Finalmente, en caso de mudarse de estado debe haber un cambio de licencia de manejar a la del nuevo estado de residencia. Además, prácticamente todos los extranjeros, excepto los indocumentados, deben notificar los cambios de dirección al Servicio de Inmigración y Ciudadanía (USCIS, por sus siglas en inglés), aún cuando el cambio tenga lugar dentro del mismo estado.

Este artículo es informativo. No es asesoría legal.