Italian Degree of Comparison Adjectives

Gradi dell'Aggettivo in Italiano

There are three types of degree of comparison adjectives in Italian: positivo (positive), comparativo (comparative), and superlativo (superlative).

Positive Adjectives (Aggettivi di Grado Positivo)
Italian positive adjectives are those that do not provide any comparison:

Il clima è mite.
The climate is mild.

La poltrona è comoda.
The seat is comfortable.

Comparative Adjectives (Aggettivi di Grado Comparativo)
An adjective is comparative when it expresses a comparison between people, animals, things, different degrees of quality, or diverse actions.

With respect to the type of comparison offered, the comparative can be:

  • of maggioranza—expressed by the adverb più (placed before the adjective) and the preposition di or the conjunction che (placed before the second term of comparison):

Piero è più studioso di Andrea.
Piero is more studious than Andrea.

Carlo è più pigro che volenteroso.
Charles is more lazy than eager.

NOTE: Che is preferred instead of da before an adjective, participle, or infinitive.

  • of uguaglianza, expressed by the correlative adverbs (tanto)…quanto, (così)…come:

Giulia è (tanto) bella quanto sua madre.
Julia is as beautiful as her mother.

Marco è (tanto) gentile quanto premuroso.
Mark is as gentle as he is thoughtful.

Luigi è (così) alto come Giorgio.
Luigi is as tall as George.

  • of minoranza —expressed by the adverb meno (placed before the adjective) and the preposition di or the conjunction che (placed before the second term of comparison):

    Sono meno paziente di te.
    I'm less patient than you.

    Ti considero meno volenteroso che intelligente.
    I consider you less eager than intelligent.

    NOTE: The comparatives of maggioranza and minoranza can sometimes be modified, reinforced, or weakened by the adverbs molto, poco, troppo, assai, tanto, alquanto, parecchio, and un po':

    Mario è poco più grande del fratello.
    Mario is not much bigger than his brother.

    Sono molto meno stanco di te.
    I am much less tired than you.

    Superlative Adjectives (Aggettivi di Grado Superlativo)
    Superlative adjectives indicate an exceptional or extraordinary quality. The superlative degree may be assoluto (absolute) or relativo (relative):

    • assoluto when it offers no comparison with other people or things or qualities. It is formed:

    » by adding the ending issimo to the adjective

    dolce—dolcissimo—dolcissimi
    amara—amarissima—amarissime

    NOTE: The adjectives ending in co and go retain or lose their guttural sound according to the relevant rules of plural formation:

    ricco—ricchissimo
    pratico—pratichissimo

    NOTE: adjectives ending in io, in which the i is tonic, keep the letter in the superlative form:

    pio—piissimo

    NOTE: adjectives ending in io, in which the i is atonic, lose that letter in the superlative form:

    saggio— saggissimo

    » in a few instances by adding the ending errimo to the adjective:

    acre—acerrimo

    aspro—asperrimo (asprissimo)

    celebre—celeberrimo

    integro—integerrimo

    misero—miserrimo (miserissimo)

    » by adding the ending entissimo to adjectives that end in dico, fico, or vole:

    benefico—beneficentissimo

    benevolo—benevolentissimo

    maledico—maledicentissimo

    malevolo—malevolentissimo

    magnifico—magnificentissimo

    munifico—munificentissimo

    » by repetition of the adjective:

    un cane piccolo piccolo
    a small dog

    un'andatura lenta lenta
    a slow pace

    » prefacing the adjective with adverbs such as molto, assai, estremamente, straordinariamente, enormemente, or oltremodo:

    un libro molto interessante
    a very interesting book

    una gita assai movimentata
    a very eventful trip

    un film estremamente realistico
    an extremely realistic film

    » placing phrases as quanto mai or oltre ogni dire before or after the adjective:

    una giornata quanto mai noiosa
    a very annoying day

    un uomo abitudinario oltre ogni dire
    a creature of habit beyond words

    » by adding prefixes such as arci, extra, iper, sopra, sovra, stra, super, or ultra:

    un'opera arcinota
    a very well-known work

    una matita extrafine
    extra-fine pencil

    un giornalista ipercritico
    a hypercritical journalist

    uno sforzo sovrumano
    a superhuman effort

    un uomo straricco
    an extremely rich man

    un motore superpotenze
    a super-powerful engine

    una politica ultraconservatrice
    an ultra-conservative politician

    » with the use of expressions that reinforce the meaning of the adjective:

    bello da impazzire
    so good-looking that it makes one crazy

    matto da legare
    mad as a hatter

    pazzo furioso
    madman

    ricco sfondato
    filthy rich

    stanco morto
    dead tired

    ubriaco fradicio
    blind drunk, smashed, blotto

    • relativo when it indicates an exceptional or extraordinary quality; however, it must be in relation to a defined group or restricted to people or things of the same kind. It is formed:

    » by prefacing the comparativo di maggioranza or comparativo di minoranza with a definite article and placing a term such as di, tra, or che before the second term of comparison:

    il più serio tra i colleghi
    the most serious among colleagues

    il meno spiritoso della compagnia
    the least witty of the group

    NOTE:

    » the definite article may precede the noun instead of the relative superlative:

    Quello è il treno più veloce del mondo.
    That is the fastest train in the world.

    Quel treno è il più veloce del mondo.
    That train is the fastest in the world.

    » the second term of comparison can be implied:

    Carlo è il più fortunato (tra gli amici, i colleghi)
    Charles is the luckiest (among friends, colleagues)

    • There are some aggettivi qualificativi (qualifying adjectives) that, in addition to the normal form of the comparative and superlative, have a Latin-derived form that is preferred in figurative expressions (see table below):

      la cima più alta
      the highest peak

      il somma poeta
      the great poet

      il più piccolo sforzo
      the smallest effort

      la minima importanza
      the least significant

      • There are some adjectives that lack the positive (grado positive) and other forms:

      POSITIVO   COMPARATIVO   SUPERLATIVO ASSOLUTO
      —   —   primo
      —   anteriore   —
      —   posteriore   postumo
      —   ulteriore   ultimo

      Il primo dell'anno (il giorno che precede tutti gli altri)
      The first of the year (the day that precedes all the others)

      i fatti anteriori all'accaduto (precedenti)
      the facts prior to the incident

      le zampe anteriori del cavallo (davanti)
      the forelegs of the horse

      un documento posteriore (successivo)
      a subsequent document

      le zampe posteriori (di dietro)
      the hind legs

      un'opera postuma (pubblicata dopo la morte)
      a posthumous work

      ulteriori chiarimenti (successivi e aggiuntivi)
      further clarifications

      l'ultimo treno (che viene dopo tutti gli altri)
      the last train (which comes after all the others)

      l'ultima casa della strada (la più lontana)
      the last house on the street (the farthest)

      Adjectives that lack a comparative and superlative form include:

      » adjectives that indicate material characteristics or qualities:

      chimico
      chemical

      romboidale
      rhomboidal

      iron
      ferreo

      » adjectives that indicate time periods:

      giornaliero
      daily

      settimanale
      weekly

      mensile
      monthly

      » adjectives expressing nationalities, religions, or political beliefs:

      statunitense
      U.S.

      protestante
      Protestant

      comunista
      Communist

      » adjectives already altered:

      grassoccio
      plump

      piccolino
      little one

      grandicello
      grown-ups

      ALTERNATIVE FORMS OF AGGETTIVI QUALIFICATIVI

      POSITIVOCOMPARATIVOSUPERLATIVO ASSOLUTO
      altosuperioresommo/supremo
      bassoinferioreinfimo
      buonomiglioreottimo
      cattivopeggiorepessimo
      grandemaggioremassimo
      piccolominoreminimo
      internointerioreintimo
      esternoesterioreestremo
      vicino(viciniore)prossimo