Learn to Conjugate the Italian Verb Essere

To Be: How to Conjugate the Perfect Copula Verb

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The Italian verb essere is a very irregular verb of the second conjugation that means "to be" and "to exist." It is an intransitive verb (because there is no action to transit, so to speak), and hence does not have a direct object.

Aside from being a descriptive of a state of being or existence of something—I am a writer, we are in love, she is strong—essere serves as auxiliary to many other intransitive verbs (and to itself).

Remember the important ground rules for the choice of the auxiliary: among those that take essere are verbs of movement, reflexive verbs, passive verbs, and pronominal verbs.

Essere Uses

Essere's main use is as a copula linking to an adjective or a noun; some form of complement to the subject. For example: 

  • Non è bel tempo oggi. It is not beautiful weather today. 
  • Donatella e Marta sono ragazze meravigliose. Donatella and Marta are wonderful girls. 
  • Lucia è di Cetona. Lucia is from Cetona. 
  • Sono in ritardo. I am late. 
  • Franco è un professore. Franco is a teacher. 
  • È l'ora di andare. It is time to go. 
  • Non è così. It's not so. 
  • Siamo in viaggio. We are on the road. 

And with ci, to say "there is" and "there are":

  • Cè un bella casa dietro l'angolo. There is a nice house around the corner. 
  • Non ci sono dubbi. There are no doubts. 
  • C'è la possibilità che non torni. There is a chance he will not come back. 

    You will find below the conjugation of the verb essere with some sample sentences to illustrate its uses. 

    Indicativo Presente: Present Indicative

    An irregular presente

    IosonoIo sono malato. I am sick. 
    TuseiTu sei in ritardo. You are late. 
    Lui, lei, LeièC'è un incidente. There is an accident. 
    Noisiamo Noi siamo testimoni. We are witnesses. 
    VoisieteSiete in vacanza?Are you on vacation? 
    LorosonoSono professori in visita. They are visiting professors. 

    Indicativo Passato Prossimo: Indicative Present Perfect 

    The passato prossimo, made of the present of the auxiliary and the past participle. The past participle of essere is stato. Because it is irregular, this and all compound tenses of essere are irregular. 

    Iosono stato/aSono stato malatoI was sick. 
    Tusei stato/aDa quando ti conosco, sei sempre stata in ritardo. Since I have known you, you have always been late. 
    Lui, lei, Leiè stato/aC'è stato un incidente. There has been an accident. 
    Noisiamo stati/eSiamo stati testimoni in un processo. We were witnesses in a trial. 
    Voisiete stati/eSiete stati in vacanza?Have you been/were you on vacation? 
    Loro, Lorosono stati/eSono stati professori in visita tutta la carriera. They were visiting professors their whole career. 

    Indicativo Imperfetto: Imperfect Indicative

    An irregular imperfetto

    IoeroEro malato. I was sick. 
    TueriEri in ritardo quando ti ho incontrato? Were you late when I ran into you? 
    Lui, lei, LeieraC'era un incidente per strada mentre venivo qui. There was an accident on the road while I was coming here.
    NoieravamoLa scorsa settimana eravamo testimoni in un processo. Last week we were witnesses in a trial. 
    VoieravateEravate in vacanza la settimana scorsa? Were you on vacation last week? 
    Loro, LoroeranoL'anno scorso erano professori in visita a un'università a Parigi. Last year they were visiting professors at a university in Paris. 

    Indicativo Passato Remoto: Indicative Remote Past 

    An irregular passato remoto

    IofuiFui molto malato dopo la guerra. I was very sick after the war. 
    TufostiQuella volta fosti in ritardo, ricordi? That time you were late, remember? 
    Lui, lei, Lei fuCi fu un grande incidente quel giorno. There was a big accident on the road that day. 
    NoifummoFummo testimoni nel suo processo. We were witnesses in his trial. 
    VoifosteQuando arrivai voi foste in vacanza. When I arrived you were on vacation. 
    Loro, LorofuronoQuell'anno furono professori in vista a Parigi. That year they were visiting professors in Paris. 

    Indicativo Trapassato Prossimo: Past Perfect Indicative

    An irregular trapassato prossimo, made of the imperfetto of the auxiliary and the past participle. 

    Ioero stato/aEro stato malato prima che tu venissi. I had been sick before you came. 
    Tueri stato/aPrima che tu conoscessi me, eri sempre stato in ritardo. Before you knew me, you were always late. 
    Lui, lei, Lei era stato/aC'era stato un incidente quel giorno e mi ero fermata a vedere se potevo aiutare. That day there had been an accident and I had stopped to see if I could help. 
    Noi eravamo stati/ePrima di partire, eravamo stati testimoni nel processo.Before leaving, we had been witnesses in the trial. 
    Voi eravate stati/ePrima che vi vedessi, eravate stati in vacanza. Before I saw you, you had been on vacation. 
    Loro, Loroerano stati/ePrima di insegnare qui, eravate stati professori in visita a Parigi, vero?Before teaching here, you had been visiting professors in Paris, right? 

    Indicativo Trapassato Remoto: Preterite Perfect Indicative

    An irregular trapassato remoto, made of the passato remoto of the auxiliary and the past participle. A good literary remote storytelling tense. 

    Iofui stato/aDopo che fui stato malato a lungo, mi portarono in ospedale. After I had been sick a long time, they took me to the hospital. 
    Tufosti stato/aDopo che fosti in ritardo di più di due giorni, chiamai la polizia. After you had been late for more than two days, I called the police. 
    Lui, lei, Lei fu stato/aAppena che ci fu l'incidente venne la polizia. As soon as the accident had happened, the police came. 
    Noifummo stati/eAppena che fummo stati testimoni al processo, ci mandarono all'estero. As soon as we had been witnesses in the trial, they sent us abroad. 
    Voifoste stati/eAppena che foste state in vacanza, tornaste al lavoro. As soon as you had been on vacation, you returned to work. 
    Loro, Lorofurono stati/eDopo che furono stati professori in visita all'estero per dieci anni, tornarono in Italia.After they had been visiting professors abroad for 10 years, they returned to Italy. 

    Indicativo Futuro Semplice: Simple Future Indicative

    An irregular future. 

    IosaròDopo questo viaggio, domani sicuramente sarò malato. After this trip, tomorrow I will surely be sick. 
    TusaraiTe sarai sempre in ritardo, non c'è niente da fare. You will always be late, there is nothing to do about it. 
    Lui, lei, Lei saràSu questa strada ci sarà senz'altro un grosso incidente prima o poi. On this road sooner or later there will be a big accident. 
    NoisaremoSaremo testimoni al processo. We will be witnesses at the trial. 
    VoisareteQuando sarete in vacanza in Francia, mi comprate un regalo?When you will be on vacation in France, will you get me a present?
    Loro, LorosarannoL'anno prossimo saranno professori in visita in Giappone. Next year they will be visiting professors in Japan. 

    Indicativo Futuro Anteriore: Indicative Future Perfect

    Another irregular tense with essere, the futuro anteriore, made of the simple future of the auxiliary and the past participle. With essere, this is a good tense for speculation. 

    Iosarò stato/aDomenica prossima sarò stata malata a letto un mese. Next Sunday I will have been sick in bed for a month. 
    Tusarai stato/aSarai stata in ritardo due volte in vita tua. You have probably been (you might have been) late twice in your life. 
    Lui, lei, Lei sarà stato/aCi sarà stato un incidente. There must have been/might have been an accident. 
    Noisaremo stati/eDopo che saremo stati testimoni al processo, dovremo nasconderci. After we will have been witnesses at the trial, we will have to hide. 
    Voisarete stati/eDopo che sarete stati in vacanza sarete tutti abbronzati. After you will have been on vacation, you will be all tan. 
    Loro, Lorosaranno stati/eL'anno prossimo saranno stati professori in visita all'estero dieci anni di fila. Next year they will have been visiting professors for 10 years in a row. 

    Congiuntivo Presente: Present Subjunctive

    The congiuntivo presente, with essere, another irregular tense.

    Che iosiaLa mamma pensa che io sia malato. Mom thinks I am sick. 
    Che tusiaTemo che tu sia in ritardo. I fear that you are late. 
    Che lui, lei, Lei siaCredo che ci sia un incidente. I think there is an accident. 
    Che noisiamoIl giudice vuole che siamo testimoni. The judge wants us to be witnesses. 
    Che voisiateBenché siate in vacanza, potete anche leggere un po'.Though you are on vacation, you can still read a little. 
    Che loro, LorosianoPenso che siano professori in visita. I think that they are visiting professors. 

    Congiuntivo Passato: Present Perfect Subjunctive  

    The congiuntivo passato, irregular here, is made of the present subjunctive of the auxiliary and the past participle. 

    Che iosia stato/a La mamma pensa che sia stato malato. Mom thinks that I was sick. 
    Che tusia stato/aNonostante tu sia stato in ritardo, il professore non ti ha punito. Though you were late, the professor did not penalize you. 
    Che lui, lei, Leisia stato/aTemo che ci sia stato un incidente. I fear there has been an accident. 
    Che noisiamo stati/eL'assassino pensa che siamo stati testimoni al suo processo. The assassin thinks we were witnesses in his trial. 
    Che voisiate stati/eBenché siate stati in vacanza, non mi sembrate ben riposati. Though you have been on vacation, you do not seem well rested. 
    Che loro, Lorosiano stati/ePenso che siano stati professori in visita in Giappone. I think they were visiting professors in Japan. 

    Congiuntivo Imperfetto: Imperfect Subjunctive 

    With essere, the congiuntivo imperfetto is irregular. 

    Che io fossi La mamma pensava che fossi malato. Mom thought you were sick. 
    Che tufossi Temevo che tu fossi in ritardo. I feared that you were late. 
    Che lui, lei, Lei fosse Temevo che ci fosse un incidente. I feared there was an accident. 
    Che noi fossimo Vorrei che fossimo testimoni al processo. I wish we were witnesses at the trial. 
    Che voi fostePensavo che foste in vacanza. I thought you were on vacation. 
    Che loro, LorofosseroCredevo che fossero professori in visita all'estero.I thought they were visiting professors abroad. 

    Congiuntivo Trapassato: Past Perfect Subjunctive

    The congiuntivo trapassato is made of the imperfetto congiuntivo of the auxiliary and the past participle. 

    Che iofossi stato/aLa mamma pensava che fossi stato malato. Mom thought I had been sick. 
    Che tufossi stato/aTemevo che tu fossi stato in ritardo. I feared that you had been late. 
    Che lui, lei, Leifosse stato/aTemevo che ci fosse stato un incidente. I feared that there had been an accident. 
    Che noifossimo stati/eVorrei che fossimo stati testimoni al processo. I wish we had been witnesses at the trial. 
    Che voifoste stati/ePensavo che foste stati in vacanza. I thought you had been on vacation. 
    Che loro, Lorofossero stati/stateCredevo che fossero stati professori in visita all'estero. I thought that they had been visiting professors abroad. 

    Condizionale Presente: Present Conditional 

    The condizionale presente of essere is irregular. 

    IosareiSarei malato se non avessi dormito ieri. I would be sick if I had not slept yesterday. 
    TusarestiSaresti in ritardo se non fosse per me. You would be late if it were not for me. 
    Lui, lei, LeisarebbeCi sarebbe un incidente ogni giorno a quell'incrocio se non ci fosse il nuovo semaforo. There would be an accident every day at that intersection if it were not for the new light. 
    Noisaremmo Saremmo testimoni se l'avvocato volesse. We would be witnesses if the lawyer wanted. 
    VoisaresteSareste in vacanza se aveste i soldi. You would be on vacation if you had the money. 
    Loro, LorosarebberoSarebbero professori in visita a Berlino se fossero potuti andare. They would be visiting professors in Berlin if they had been able to go. 

    Condizionale Passato: Past Conditional

    The condizionale passato, made of the present conditional of the auxiliary and the past participle. 

    Iosarei stato/aSarei stato malato se non avessi dormito. I would have been sick had I not slept. 
    Tusaresti stato/aSaresti stata in ritardo se non ti avessi svegliata. You would have been late had I not woken you. 
    Lui, lei, Lei sarebbe stato/aCi sarebbe stato un incidente se l'uomo non si fosse fermato velocemente. There would have been an accident had the man not stopped quickly. 
    Noisaremmo stati/eSaremmo stati testimoni al processo se l'avvocato avesse voluto. We would have been witnesses at the trial had the lawyer wanted. 
    Voisareste stati/e Sareste stati in vacanza se aveste avuto i soldi. You would have been on vacation had you had the money. 
    Loro, Lorosarebbero stati/e Sarebbero stati all'estero come professori in visita se fossero potuti andare. They would have been abroad as visiting professors had they been able to go. 

    Imperativo: Imperative

    An irregular imperativo

    TusiiSii buono! Be good! 
    Lui, lei, Lei siaSia gentile. Be kind! 
    Noisiamo Siamo caritatevoli. Let's be charitable. 
    Voisiate Siate buoni! Be good! 
    Loro, Lorosiano Siano gentili! May they be kind! 

    Infinito Presente & Passato: Present & Past Infinitive

    With essere as well, the infinito is often used as a noun, or infinito sostantivato. The word benessere, well-being, is a compound of the infinito. 

    Essere1. L'essere umano ci sorprende. 2. Essere felici è un privilegio. 1. The human being surprises us. 2. To be happy is a privilege. 
    Essere stato/a/i/eEsserti stato vicino è stata una gioia. Having been able to be close to you has been a joy. 

    Participio Presente & Passato: Present & Past Participle

    The present participle, essente, is not used. The past participle, other than its verbal use as auxiliary, is used as a noun. 

    Essente                             - 
    StatoIl suo stato d'animo non è buono. Her mood (state of being) is not good. 

    Gerundio Presente & Passato: Present & Past Gerund

    The present gerund of essere is regular; the past not. 

    EssendoEssendo malata, Carla è rimasta a casa.  Being sick, Carla stayed home. 
    Essendo stato/i/a/e1. Essendo stata malata per molto tempo, Carla si sente debole. 2. Essendo stata in America per molto tempo, capisco bene l'inglese. 1. Having been sick for a long time, Carla feels weak. 2. Having been in America a long time, I understand English well.