To Play: How to Conjugate the Italian Verb Giocare

The Serious Fun Activity of Playing

friends playing cards in the evening sun
Jutta Klee/Taxi/Getty Images

Giocare is a regular Italian verb of the first-conjugation that means "to play": something or at something, or just to play, period, as children do. It comes from the Latin iocare, and iocus, which gave English the word joke (and Italian gioco, or game). It is understood to be a serious activity, that of playing; one to which you dedicate yourself fully, in sports particularly, even at an amateur level, unless you add something to mean "for fun": per divertimento or per svago.

Giocare is most often used as an intransitive verb (it does not have a direct object: either it uses prepositions—in Italian you play at something—or it has an absolute meaning, followed by nothing): giocare a carte (to play cards), for example, or giocare, period.

It is only used as a transitive verb with a direct object when, for example, you play your money, or your cards; you can also play a chance in life, or you can you play someone. In either case, whether transitive or intransitive, giocare uses the auxiliary avere in its compound tenses. Remember the meaning of transitive and intransitive verbs and the ground rules for the choice of the auxiliary.

Let's Play with Giocare

Some simple sentences with giocare, intransitive:

  • Al Bar Cavour giocano a carte tutti i giorni. At the Bar Cavour they play cards every day.
  • Andrea giocava sempre a tennis. Andrea played tennis all the time.
  • A Mariella piace giocare con le bambole. Mariella likes to play with dolls.
  • Non giocare con il fuoco. Don't play with fire.
  • Da piccola amavo giocare per strada con i miei amici di Borgo. As a little girl, I loved to play outside with my friends from Borgo.
  • In estate giochiamo a frisbee in spiaggia. In summer we play frisbee on the beach.
  • Gianni gioca a calcio per modo di dire. Gianni plays soccer as a manner of speaking.
  • Paolo gioca malissimo. Paolo plays terribly.

In transitive uses:

  • Ho giocato tanti soldi su quel cavallo. I played/bet a lot of money on that horse.
  • Marco ha giocato la regina. Marco played the queen.
  • Quel ragazzo ti sta giocando. That boy is playing you.

Giocare uses the auxiliary essere in passive constructions, as all verbs do:

  • Siamo stati giocati. We were/got played.

By the way, giocare is not used to play an instrument: you use suonare for that.

With giocare, alike other verbs with c or g before the -are, you will notice that with some persons and in some tenses that there is the introduction of an h to maintain the hard c or hard g sound.

Let's look at the conjugation.

Indicative Presente: Present Indicative

A most regular presente. Note the h in the second person singular and the first person plural.

Io gioco Gioco spesso a scacchi.  I play chess often. 
Tu giochi  Giochi a calcio?  Do you play soccer? 
Lui, lei, Lei  gioca  Massimo gioca a carte ogni giorno.  Massimo plays cards every day. 
Noi  giochiamo  Giochiamo? Dai!  Should we play? C'mon! 
Voi giocate  Giocate tanti soldi.  You play lots of money. 
Loro, Loro  giocano I bambini di Cetona giocano fuori nella grande piazza.  The children of Cetona play outside in the big piazza.

Indicativo Passato Prossimo: Present Perfect Indicative

A regular passato prossimo, made of the present of the auxiliary and the past participle giocato, regular.

Io ho giocato  Ieri ho giocato a scacchi.  Yesterday I played chess. 
Tu hai giocato  Hai giocato a calcio da ragazzo?  Did you play soccer as a boy? 
Lui, lei, Lei  ha giocato Massimo oggi ha giocato a carte al Bar Cavour.  Massimo played cards at the Bar Cavour today. 
Noi abbiamo giocato  Oggi abbiamo giocato tutto il giorno.  Today we played all day.
Voi avete giocato Avete giocato tanti soldi.  You played a lot of money. 
Loro hanno giocato  I bambini hanno giocato fuori tutta l'estate.  The children played outside all summer. 

Indicativo Imperfetto: Imperfect Indicative

A regular imperfetto.

Io giocavo Giocavo sempre a scacchi con mio nonno.  I used to always play chess with my grandfather. 
Tu giocavi Giocavi a calcio per il Cetona, mi ricordo.  You used to play soccer for the Cetona team, I remember. 
Lui, lei, Lei  giocava Massimo giocava sempre a carte al Bar Cavour.  Massimo used to play cards at the Bar Cavour. 
Noi  giocavamo Da bambine io e Marta giocavamo sempre insieme.  As little girls, Marta and I played together all the time. 
Voi giocavate Prima giocavate tanti soldi.  Before, you used to play a lot of money. 
Loro, Loro giocavano Una volta, i bambini italiani giocavano fuori tutta l'estate.  Once, Italian children used to play outside all summer long. 

Indicativo Passato Remoto: Indicative Remote Past

A regular passato remoto.

Io giocai Giocai a scacchi tutto l'inverno.  I played chess all winter. 
Tu giocasti Giocasti a calcio finché non ti si ruppero le ginocchia.  You played soccer until your knees broke. 
Lui, lei, Lei  giocò Massimo giocò a carte per tanti anni; era la sua gioia.  Massimo played cards for many years; it was his joy. 
Noi  giocammo Giocammo finché eravamo esauriti.  We played until we were exhausted. 
Voi giocaste Quella volta all'ippodromo giocaste tanti soldi.  That time at the hippodrome you played a lot of money. 
Loro, Loro  giocarono I bambini giocarono fuori tutta la loro infanzia.  The children played outside their whole childhood. 

Indicativo Trapassato Prossimo: Indicative Past Perfect

A regular trapassato prossimo, the past of the past, made of the imperfetto indicativo of the auxiliary and the past participle.

Io  avevo giocato  Avevo giocato a scacchi con mio nonno prima che morisse.  I had played chess with my grandfather before he died. 
Tu avevi giocato Quel giorno avevi giocato a calcio prima di venire a casa mia, e avevate perso.  That day you had played soccer before coming to my house, and you had lost. 
Lui, lei, Lei  aveva giocato  Massimo aveva giocato a carte tutto il pomeriggio prima di venire a casa, e Lucia era arrabbiata.  Massimo had played cards all afternoon before coming home, and Lucia was angry. 
Noi avevamo giocato  Avevamo giocato tutto il giorno ed eravamo stanche.  We had played all day and we were tired. 
Voi avevate giocato  Prima di perdere tutto, avevate giocato tanti soldi.  Before losing everything, you had played a lot of money. 
Loro, Loro avevano giocato I bambini di Borgo avevano giocato tutto il giorno fuori prima di rientrare.  The children from Borgo had played outside all day before coming in. 

Indicativo Trapassato Remoto: Indicative Preterite Perfect

The trapassato remoto, made of the passato remoto of the auxiliary and the past participle, is a good literary remote storytelling tense. Imagine us talking about long, long ago, with good memories of giocare. It is used in constructions with the passato remoto.

Io ebbi giocato  Dopo che ebbi giocato a scacchi tutto il giorno, tornai a casa.  After I had played chess all day, I went back home. 
Tu avesti giocato  Dopo che avesti giocato l'ultima partita a calcio, e vinceste, andammo all'osteria a festeggiare.  After you had played the last soccer game, and won, we went to the osteria to celebrate. 
Lui, lei, Lei  ebbe giocato  Quando Massimo ebbe giocato la sua carta vincente, si alzò e andò a bere con gli amici.  When Massimo had played his winning card, he got up and went to drink with his friends. 
Noi avemmo giocato  Dopo che avemmo giocato tutto il giorno in piazza, tornammo a casa sfiniti.  After we had played all day in the piazza, we returned home exhausted. 
Voi aveste giocato  Appena che aveste giocato il vostro ultimo soldo, fuggiste sull'autostrada.  As soon as you had played your last penny, you ran away on the autostrada. 
Loro, Loro ebbero giocato Dopo che i bambini di Borgo ebbero giocato l'ultima sera dell'estate, tornarono a casa tristi.  After the children of Borgo had played outside the last night of the summer, they returned home sad. 

Indicativo Futuro Semplice: Indicative Simple Future

A regular futuro; note the insertion of the h.

Io giocherò Domani giocherò a scacchi col nonno.  Tomorrow I will play chess with grandfather. 
Tu giocherai  Giocherai a calcio quest'anno? Will you play soccer this year? 
Lui, lei, Lei  giocherà Massimo giocherà a carte finché potrà. Massimo will play cards until he can. 
Noi  giocheremo  Domani sarà bel tempo e giocheremo fuori.  Tomorrow will be beautiful weather and we will play outside. 
Voi giocherete Giocherete tanti soldi domani? Will you play a lot of money tomorrow? 
Loro, Loro  giocheranno  Domani i bambini di Borgo giocheranno fuori al sole.  Tomorrow the children of Borgo will play outside in the sun. 

Indicativo Futuro Anteriore: Indicative Future Perfect

The futuro anteriore, made of the simple future of the auxiliary and the past participle.

Io avrò giocato Dopo che avrò giocato a scacchi col nonno, verrò a casa.  After I will have played chess with grandfather, I will come home. 
Tu avrai giocato  Dopo che avrai giocato il campionato, ti ritirerai? After you will have played the championship, will you retire? 
Lui, lei, Lei  avrà giocato  Appena che Massimo avrà giocato l'ultima partita verrà a casa.  As soon as Massimo will have played the last game, he will come home. 
Noi avremo giocato  Dopo che avremo giocato torneremo a casa.  After we will have played, we will go home. 
Voi avrete giocato  Quando avrete giocato tutti i soldi, sarete poveri. When you will have played all your money, you will be poor. 
Loro, Loro avranno giocato  Dopo che i bambini di Borgo avranno giocato, rientreranno e la strada tornerà al silenzio.  After the children of Borgo will have played, they will go home and the street will return to silence. 

Congiuntivo Presente: Present Subjunctive

A regular presente congiuntivo. Note the insertion of the h.

Che io giochi  Nonostante giochi spesso a scacchi, faccio ancora molti errori.  Though I play chess often, I still make many mistakes. 
Che tu giochi  Tutti pensano che giochi bene a calcio.  Everyone thinks you play soccer well. 
Che lui, lei, Lei  giochi  Credo che Massimo giochi a carte con Marco oggi.  I think Massimo is playing cards with Marco today. 
Che noi giochiamo  Voglio che giochiamo oggi.  I want us to play today. 
Che voi giochiate Temo che giochiate troppi soldi.  I fear that you play too much money. 
Che loro, Loro giochino Credo che i bambini giochino fuori.  I believe the children are playing outside. 

Congiuntivo Passato: Present Perfect Subjunctive

The congiuntivo passato, made of the present subjunctive of the auxiliary and the past participle.

Che io  abbia giocato  Nonostante io abbia giocato a scacchi spesso, faccio ancora errori. Though I have played chess often, I still make mistakes. 
Che tu abbia giocato  Nonostante tu abbia giocato a calcio per molti anni, sei ancora appassionato.  Though you have played soccer for many years, you are still passionate. 
Che lui, lei, Lei  abbia giocato  Credo che Massimo abbia giocato a carte tutta la sera.  I think Massimo played cards all evening. 
Che noi  abbiamo giocato  La mamma non crede che abbiamo giocato tutto il giorno a casa tua.  Mom doesn't believe that we played all day at your house. 
Che voi abbiate giocato  Temo che abbiate giocato tanti soldi.  I fear that you played lots of money. 
Che loro, Loro  abbiano giocato Credo che i bambini abbiano giocato fuori tutto il giorno.  I think the children played outside all day. 

Congiuntivo Imperfetto: Imperfect Subjunctive

The congiuntivo imperfetto, a regular simple tense.

Che io  giocassi  Il nonno pensava che giocassi bene a scacchi.  Grandfather thought that I played chess well. 
Che tu giocassi  Pensavo che tu giocassi a calcio oggi.  I thought you were playing soccer today. 
Che lui, Lei, lei  giocasse Lucia vorrebbe che Massimo non giocasse sempre a carte.  Lucia wishes that Massimo didn't play cards all the time. 
Che noi giocassimo Speravo che giocassimo insieme oggi.  I was hoping we would play together today. 
Che voi  giocaste Vorrei che non giocaste tanti soldi.  I wish you wouldn't play so much money. 
Che loro, Loro giocassero Volevo che i bambini giocassero fuori, invece giocano dentro casa.  I wanted the children to play outside, instead they are playing inside. 

Congiuntivo Trapassato: Past Perfect Subjunctive

The congiuntivo trapassato, made of the imperfetto congiuntivo of the auxiliary and the past participle.

Che io  avessi giocato Vorrei che avessi giocato a scacchi con il nonno tutti i giorni.  I wish I had played chess with grandfather every day. 
Che tu avessi giocato Vorrei che tu avessi giocato con una squadra migliore.  I wish you had played with a better team. 
Che lui, lei, Lei  avesse giocato  Lucia era felice che Massimo avesse giocato a carte.  Lucia was happy that Massimo had played cards. 
Che noi  avessimo giocato  Vorrei che avessimo giocato insieme oggi.  I wish we had played together today. 
Che voi aveste giocato  Vorrei che non aveste giocato tanti soldi.  I wish you had not played so much money. 
Che loro, Loro avessero giocato Vorrei che i bambini avessero giocato fuori oggi con questo bel tempo.  I wish that the children had played outside today with this beautiful weather. 

Condizionale Presente: Present Conditional

A regular condizionale presente: I would play! Note the insertion of the h.

Io giocherei  Giocherei più spesso a scacchi se avessi il tempo.  I would play chess more often if I had the time. 
Tu giocheresti  Tu giocheresti a calcio fino a novant'anni se tu potessi.  You would play soccer til you're 90, if you could. 
Lui, lei, Lei  giocherebbe  Massimo giocherebbe a carte tutte le sere.  Massimo would play cards every evening. 
Noi giocheremmo  Giocheremmo insieme tutti i giorni se potessimo.  We would play together every day if we could. 
Voi giochereste  Voi giochereste tutti i vostri soldi! You would play all your money! 
Loro, Loro giocherebbero  Se non li facessimo rientrare, i bambini giocherebbero fuori fino a buio.  If we didn't make them come in, the children would play outside till dark. 

Condizionale Passato: Past Conditional

A regular condizionale passato, made of the present conditional of the auxiliary and the past participle.

Io avrei giocato  Io avrei giocato a scacchi col nonno tutti i giorni.  I would have played chess with grandfather every day. 
Tu avresti giocato  Tu avresti giocato a calcio tutta la vita se avessi potuto.  You would have played soccer your whole life if you had been able to. 
Lui, lei, Lei  avrebbe giocato  Massimo avrebbe giocato a carte tutte le sere.  Massimo would have played cards every evening. 
Noi avremmo giocato  Da bambine, noi avremmo giocato insieme tutti i giorni.  As children, we would have played together every day. 
Voi avreste giocato  Voi avreste giocato tutti i vostri soldi se non vi avessero fermato.  You would have played all your money had they not stopped you. 
Loro, Loro  avrebbero giocato  Se le mamme non li avessero fatti rientrare, i bambini avrebbero giocato fuori per strada fino a buio.  If the mothers had not made them go in, the children would have played in the street until dark. 

Imperativo: Imperative

The imperativo, a good tense for urging players on!

Tu gioca Gioca! Che aspetti!  Play! What are you waiting for? 
Lui, lei, Lei  giochi Giochi!  That he may play! Play! 
Noi  giochiamo  Giochiamo!  Let's play! 
Voi  giocate Giocate!  Play! 
Loro, Loro giochino Giochino!  May they play! 

Infinito Presente & Passato: Present & Past Infinitive

The infinito is used as a noun.

Giocare  1. Giocare mi piace molto. 2. Giocare con la vita degli altri non è gentile.  1. I love to play. 2. To play with the lives of others is not kind. 
Avere giocato Dopo avere giocato, sono andata a letto.  After having played, I went to bed. 

Participio Presente & Passato: Present & Past Participle

The participio presente is giocante, used (rather rarely) as a noun to mean "the one playing" (usually you use the noun giocatore, player). The participio passato, other than its auxiliary use, has uses as an adjective.

Giocante  Il giocante tra i due è quello con più punti.  The one playing between the two is the one with more points. 
Giocato/a/i/e La carta giocata non si riprende.  The card played cannot be taken back. 

Gerundio Presente & Passato: Present & Past Gerund

The gerundio is much used in Italian, a bit different from the English gerund.

Giocando  Mi sono rotta il braccio giocando a tennis.  I broke my arm playing tennis. 
Avendo giocato  Avendo giocato a carte tutta la sera con gli amici, Massimo era di buon umore.  Having played cards all evening with his friends, Massimo was in a good mood.