A Modal Verb

General Definition: to be able to

The verb können is a very versatile verb in German as it is in English. Since it is a modal verb, it is used in a variety of ways to express the speaker’s intentions. Many of its meanings parallel those in the English language, others are not quite the same. Below you will find a handful of these different nuances, followed by the verb’s conjugation.
(See more on common characteristics of modal verbs.

The Different Nuances of können:

  • To be able to: In the physical sense
    Ich kann gut Klavier spielen. (I can play piano very well.)
    Ich habe nicht kommen können. (I was not able to come.)

  • To know how to/ To know:
    Der Tourist kann Deutsch. (The tourist knows German.)

  • The equivalent to 'could’ or ‘may’ when making a request:
    In German both the present and the subjunctive form may be used as well.

    Kannst du mit mir gehen? (Can you go with me?)
    Könnten Sie das bitte wiederholen? (Could you repeat that please?)
    Frau (Lehrerin), kann ich bitte zur Toilette gehen? (Mrs. [teacher], may I go to the washroom?)

  • To express a probability:
    Das kann sein. (That’s a possibility. )
    Das kann sein, dass er heute Abend nicht nach Hause kommt. (It is possible that he won’t come home tonight.)

  • Expressions with können:
    Er kann nichts dafür. (He can’t help it.)
    Das kann nicht sein. (That can’t be true.)
    Du kannst mich. (Get lost!)
    Darauf kannst du dich verlassen! (You can count on that!)
    Können vor Lachen (To want to be able to do something, but not able to due to circumstances.)
    Man kann alles, wenn man (nur) will. (When there is a will there’s a way.)

    Conjugation of können:

    Remember that können as with most other modal verbs follow a similar pattern to that of strong verbs. Also the first and third person singular are always identical. (Except for sollen.)

    Präsens (Present)
    (See more verb conjugations.)
  • ich kann
    I can, am able
    wir können
    we can
    du kannst
    you can
    ihr könnt
    you (pl.) can
    er/sie kann
    he/she can
    Sie/sie können
    you/they can

    Präteritum/ Past
    ich konnte
    I could
    wir konnten
    we could
    du konntest
    you could
    ihr konntet
    you (pl.) could
    er/sie konnte
    he/she could
    Sie/sie konnten
    you/they could

    Perfekt/ Perfect
    ich habe gekonnt
    I could
    wir haben gekonnt
    we could
    du hast gekonnt
    you could
    ihr habt gekonnt
    you (pl.) could
    er/sie hat gekonnt
    he/she could
    Sie/sie haben gekonnt
    you/they could