Todo lo que hay que saber sobre la mayoría de edad en Estados Unidos

Juzgar como un adulto a un menor

Grupo de 6 muchachos latinos caminando sonrientes
Mayoría de edad en Estados Unidos. Edad para comprar pistolas y de responsabilidad criminal. Foto de Blend Images. Peathegeethe Inc. Getty Images.

En Estados Unidos, cada estado establece la edad de mayoría de edad. Es importante saberla porque a partir de la misma se considera a una persona como adulta. Si bien hay importantes excepciones para determinados cosas e incluso para efectos migratorios.

Por su importancia legal, en este artículo se informa sobre las distintas edades de mayoría según los estados y cuándo, a pesar de ser menores de edad, pueden ser juzgados como adulto.

Además, cuáles son los actos que un menor de edad puede hacer con efectos legales y cuáles le están prohibidos a pesar de ser mayor de edad y, finalmente, cuáles son los casos en los que la edad determina derechos desde el punto de vista migratorio.

Además, se resalta el tema de la edad para consentimiento sexual, ya que si no se respetan las reglas de cada estado, podría haber problemas.

Edad de mayoría de edad en Estados Unidos por estados y Puerto Rico

Este es un asunto que regula cada estado. 47 de ellos y el Distrito de Columbia -la ciudad de Washington D.C.- han decidido que la mayoría de edad es a los 18 años.

Sin embargo hay tres importantes excepciones: dos estados han señalado que se alcanza la mayoría de edad a los 19: Alabama y Nebraska. Y uno a los 21: Mississippi.

Con independencia del estado, todos los ciudadanos americanos mayores de 18 años pueden votar en elecciones federales, porque así lo establece la Constitución.

En el estado libre asociado de Puerto Rico la edad de mayoría de edad quedó fijada en 18 años.

En qué casos menores de edad pueden actuar como si fueran personas adultas

Hay que consultar con las leyes de cada estado, a que hay grandes diferencias entre ellos. Un buen número de estados considera que en determinadas circunstancias los menores de 18 años son mayores de edad, generalmente en casos de:

Además, algunos estados conceden capacidad para decidir por sí mismo a los menores en ciertos asuntos. Pero puede darse en situaciones relacionadas con:

  • edad para contraer matrimonio. Si se tienen los años requeridos en el estado para contraer matrimonio legalmente y se tienen recursos económicos suficientes entonces se puede solicitar la green card para el esposo/a extranjero.
  • capacidad para celebrar cierto tipo de contratos
  • Capacidad para demandar en corte por medio de representante (guardián, "next friend", etc)
  • Capacidad para decidir sobre tratamiento médico.

Edad mínima para puede ser juzgado como juvenil y juzgado como adulto

En Estados Unidos, dependiendo de su edad los menores de edad que cometen un delito pueden:

  • no ser juzgados porque se considera que no tienen capacidad
  • ser juzgados como un juvenil
  • ser juzgados como un adulto

No todos los estados establecen una edad mínima para excluir a los niños de todo tipo de responsabilidad criminal, lo cual significa que pueden ser juzgados independientemente de su edad. Sin embargo, una veintena de estados sí que han establecido una edad mínima.

Así non pueden ser juzgados los menores de 10 años en Arkansas, Colorado, Dakota del Sur, Kansas, Lousiana, Minesota, Mississippi, Pennsylvania, Texas, Vermont y Wisconsin.

Los menores de 8 años no tienen responsabilidad penal en Arizona, Nevada y Washington. Dicha edad se rebaja a los 7 años en los casos de Connecticut, Dakota del Norte, Maryland, Massachusetts y Nueva York. Finalmente, los niños pueden ser juzgados en Carolina del Norte a partir de los 6 años.

Los menores de edad, cuando son juzgados, pueden serlo como juveniles o como adultos, es decir, en corte criminal ordinaria.

Como regla general, en todos los estados se establece que ninguna persona mayor de 18 años puede ser juzgada como juvenil. Además, se establece una edad menor a partir de la cual una persona es juzgada como adulto.

En los estados de Georgia, Michigan, Missouri, Texas y Wisconsin dicha edad es 16 años y en todos los demás estados la edad mínima para ser juzgado como adulto en corte criminal es 17 años. Resaltar que a partir de octubre de 2020, en el estado de Nueva York los menores de 16 y 17 años no serán juzgados automáticamente como adultos, como está sucediendo en estos momentos.

En todo caso, los 50 estados que componen la Unión Americana tienen leyes que se conocen en inglés con el nombre de transfer laws que permiten que los menores que cometan delitos muy graves, como por ejemplo, asesinato, puedan ser juzgados como adultos con independencia de la edad que tengan. Las modalidades de las transfer laws y sus requisitos varían de estado a estado.

Qué no se puede hacer hasta los 21 años de edad

A pesar de haber alcanzado la mayoría de edad, los menores de 21 años no pueden comprar bebidas alcohólicas, excepto en el caso de Puerto Rico.

Sin embargo, las reglas sobre la presencia de menores en bares o tiendas de licor o consumo en privado, por ejemplo, en una cena familiar, depende de cada estado.

Además, según las leyes federales, los menores de 21 años no pueden comprar pistolas a ningún comerciante. Sin embargo, pueden adquirirlas a partir de los 18 años si es a través de una persona privada. Asimismo, pueden comprar rifles y escopetas a un comerciante a partir de los 18 y no hay límite de edad cuando se trata de adquisiciones privadas.

En el tema de compra de armas, además de las leyes federales hay que respetar las leyes del estado en el que se vive.

Varios de los estados imponen un mínimo de 21 años de edad para comprar y/o poseer pistolas, por ejemplo California, Connecticut, Delaware, Hawaii, Illinois, Iowa, Nebraska, Nueva Jersey, Nueva York, Rhode Island, Washington, Wyoming y la ciudad de Washington D.C.

Consecuencias de la edad en asuntos migratorios

A efectos migratorios, son varios los casos en los que se considera a una persona como infante (child) mientras es menor 21 años de edad y está soltero. Por ejemplo, en las peticiones de sus hijos por parte de ciudadanos o residentes permanentes.

Además, los ciudadanos sólo pueden pedir a hermanos y padres si ya han cumplido los 21 años de edad. 

Otro caso donde importa la edad es el de los indocumentados menores de 21 años que no están casados y que han sido abusados o abandonados por uno de sus padres, ya que podrían obtener papeles si califican para el Estatus Especial de Inmigrante Juvenil. 

Se trata de casos en los que las leyes migratorias protegen más allá de los 18 años de edad.  Sin embargo, en el caso de los muchachos que pueden ser protegidos por la Acción Diferida (DACA, por sus siglas en inglés) sólo están amparados los que llegaron a Estados Unidos antes de cumplir los 16 años de edad.

El consentimiento para actos sexuales y la edad

Cuando un adulto mantiene relaciones sexuales fuera del matrimonio con un menor de edad, aunque sean consentidas, puede ser considerado un delito, lo cual podría tener consecuencias penales y también migratorias.

Para evitar problemas serios hay que tener en cuenta cuál es la edad para el consentimiento sexual en cada estado Y es que como regla general, la mayoría de edad y la de consentimiento para actos de naturaleza sexual no coinciden y es fundamental tener en cuenta la edad de las 2 personas que realizan el acto íntimo.

Este es un artículo informativo. No es asesoría legal.

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Rodríguez, María. "Todo lo que hay que saber sobre la mayoría de edad en Estados Unidos." ThoughtCo, May. 15, 2018, thoughtco.com/la-mayoria-de-edad-en-estados-unidos-1965553. Rodríguez, María. (2018, May 15). Todo lo que hay que saber sobre la mayoría de edad en Estados Unidos. Retrieved from https://www.thoughtco.com/la-mayoria-de-edad-en-estados-unidos-1965553 Rodríguez, María. "Todo lo que hay que saber sobre la mayoría de edad en Estados Unidos." ThoughtCo. https://www.thoughtco.com/la-mayoria-de-edad-en-estados-unidos-1965553 (accessed May 22, 2018).