The French Irregular Verb Pouvoir Conjugation - Can, to be Able, May

Simple conjugations for the French verb pouvoir

Man offering helping hand to friend while hiking
"Est-ce que je peux vous aider?" (Can I help you?). Ascent Xmedia / Getty Images

Updated by Camille Chevalier Karfis

The French verb Pouvoir - To be Able (to do something), Can, May, is very used in French, and it has an extremely irregular conjugation and needs to be learned by heart.

Pouvoir and Politeness in French

The French verb Pouvoir is very much used for politeness in French :

  • Pourrais-tu me passer l'eau ?
    Could you please pass the water?
  • Je suis désolée, je ne peux pas venir demain.
    I'm sorry, I cannot come tomorrow.

    How do you Say "May I" in French?

    Note that Pouvoir has a very formal "je" form to ask for permission: je puis.

    "Je puis" (or puis-je in inversion) is very old-fashioned and we don't use it much nowadays. Using the present conditional, or even the present indicative nowadays is much more common.

    • Puis-je vous aider - May I help you - very formal and old-fashioned.
    • Pourrais-je vous aider - May I help you - very formal.
    • Est-ce que je peux vous aider - Can I help you - much more common nowadays.

    No Imperative Mood for Pouvoir

    You cannot conjugate Pouvoir in the Imperative : you cannot order someone: "can !", it makes no sense.

    To Be Able To Versus To Be

    Do not mistake the notion of "to be able to" with the verb "to be" (être). "To be able to" is the notion of "can"- in English you cannot say "will you can" - you have to say "will you be able to". 

    Now, let's see how to conjugate "Pouvoir".

     Pouvoir Conjugated in the Indicative Mood

    Present
    Présent
    je peux
    tu peux
    il peut
    nous pouvons
    vous pouvez
    ils peuvent
    Present Perfect
    Passé composé
    j'ai pu
    tu as pu
    il a pu
    nous avons pu
    vous avez pu
    ils ont pu
    Imperfect
    Imparfait
    je pouvais
    tu pouvais
    il pouvait
    nous pouvions
    vous pouviez
    ils pouvaient
    Pluperfect
    Plus-que-parfait
    j'avais pu
    tu avais pu
    il avait pu
    nous avions pu
    vous aviez pu
    ils avaient pu
    Future
    Futur
    je pourrai
    tu pourras
    il pourra
    nous pourrons
    vous pourrez
    ils pourront
    Future Perfect
    Futur antérieur  
    j'aurai pu
    tu auras pu
    il aura pu
    nous aurons pu
    vous aurez pu
    ils auront pu
    Simple Past
    Passé simple
    je pus
    tu pus
    il put
    nous pûmes
    vous pûtes
    ils purent
    Past Anterior
    Passé antérieur
    j'eus pu
    tu eus pu
    il eut pu
    nous eûmes pu
    vous eûtes pu
    ils eurent pu

     Pouvoir Conjugated in the Conditional Mood

    Cond. Present
    Cond. Présent 
    je pourrais
    tu pourrais
    il pourrait
    nous pourrions
    vous pourriez
    ils pourraient
    Cond. Past
    Cond. Passé
    j'aurais pu
    tu aurais pu
    il aurait pu
    nous aurions pu
    vous auriez pu
    ils auraient pu

    Pouvoir Conjugated in the Subjunctive Mood

    Subjunctive Present
    Subjonctif Présent 
    que je puisse
    que tu puisses
    qu'il puisse
    que nous puissions
    que vous puissiez
    qu'ils puissent
    Subjunctive Past
    Subjonctif Passé 
    que j'aie pu
    que tu aies pu
    qu'il ait pu
    que nous ayons pu
    que vous ayez pu
    qu'ils aient pu
    Subj. Imperfect
    Subj. Imparfait 
    que je pusse
    que tu pusses
    qu'il pût
    que nous pussions
    que vous pussiez
    qu'ils pussent
    Subj. Pluperfect
    Subj. Plus-que-parfait 
    que j'eusse pu
    que tu eusses pu
    qu'il eût pu
    que nous eussions pu
    que vous eussiez pu
    qu'ils eussent pu

    Pouvoir Conjugated in the Imperative Mood 

    Imperative Present
    Impératif Présent
    Not possible
    Imperative Past
    Impératif Passé
    Not possible

    Pouvoir Infinitive Mood

    Infinitive Present
    Infinitif Présent
    pouvoir

    Infinitive Past
    Infinitif Passé
    avoir pu

    Pouvoir Participle Mood

    Present Participle
    Participe Présent
    pouvant

    Past Participle
    Participe Passé
    pu / ayant pu

    Perfect Participle
    Participe P.C.
    Ayant pu

     

      
      

    All About Pouvoir

    Pouvoir is also used in many French expressions, some of which we use all the time: "il se peut", "peut-être", etc...

    Now, there is much more to be said about Pouvoir! It's all explained in this article: Using Pouvoir.

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    How To Memorize Your French Verb Conjugations?

    My tip: concentrate on the most useful tenses (Présent, Imparfait, Passé Composé) get used to using them in context (see my learn French in context easy stories). Then once you've mastered them, move on to the rest.

    I also strongly recommend training with an audio source: there are many liaisons, elisions and modern glidings used with French verbs, and the written form may fool you into a wrong pronunciation.

    Check out my article  French Verb Drills Audiobook Series.

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