How to Use the French Interrogative Pronouns 'Qui' and 'Que'

A third French interrogative pronoun is 'lequel'

woman standing in front of chalk board with question marks
muharrem Aner/E+/Getty Images

French has three interrogative pronouns: qui, que, and lequel, which are used to ask questions. They all have differences in meaning and usage.

Note that lequel is a more complicated case and, as such, is addressed separately. Also, while qui and que are also relative pronouns, we are only discussing them here in their function as interrogative pronouns.

How to Use 'Qui'

Qui means who or whom; it is used when asking about people.

When who is the subject of the question, you can use either qui or qui est-ce qui. The word order cannot be inverted, and the verb is always third person singular.

  • Qui veut le faire ? / Qui est-ce qui veut le faire ? > Who wants to do it?
  • Qui parle ? / Qui est-ce qui parle ? > Who is speaking?

When whom is the object of the question, qui can be followed by either est-ce que or inversion, as in:

  • Qui est-ce que vous aimez ? / Qui aimez-vous ? > Whom do you love?
  • Qui est-ce que tu vois ? / Qui vois-tu ? > Whom do you see?

Qui can also follow a preposition.

  • À qui est-ce que tu parles ? / À qui parles-tu ? > To whom are you speaking?
  • De qui est-ce que tu dépends ? / De qui dépends-tu ? > Upon whom do you depend?

How to Use 'Que'

Que means what and is used to refer to ideas or things.

When what is the subject of the question, you must use qu'est-ce qui followed by a verb in the third person singular, with no inversion.

  • Qu'est-ce qui se passe ? > What's happening?
  • Qu'est-ce qui est tombé sur la terre ? > What fell on the ground?

When what is the object of the question, it can be followed by est-ce que or inversion.

  • Qu'est-ce qu'il veut ? / Que veut-il ? > What does he want?
  • Qu'est-ce que tu penses de mon idée ? / Que penses-tu de mon idée ? > What do you think of my idea?
  • Qu'est-ce que c'est (que cela) ? > What is that?

"Que' to 'Quoi'

After a preposition, que changes to quoi.

  • De quoi est-ce que vous parlez ? / De quoi parlez-vous ? > What are you talking about?
  • À quoi est-ce qu'il travaille ? / À quoi travaille-t-il ? > What's he working on?

More Examples of the Interrogative 'Qui' and 'Que'

Qui donc t'a frappé ? > Who hit you ?

Qui est-ce qui en veut ? > Who wants some ?

Qui cherchez-vous ? > Who are you looking for ?

C'est à qui ? > Whose is it, to whom does it belong ?

À qui le tour ? > Whose turn (is it) ?

De qui parles-tu ? > Who (ou whom) are you talking about ?

Qui est-ce que tu connais ici ? > Who do you know around here ?

À qui est-ce que je dois de l'argent ? > Who do I owe money to ?, to whom do I owe money ? (soutenu)

Qu'y a-t-il ? > What's the matter ?

Que devient-elle ? > What's become of her ?

Qu'est-ce que je vois / j'entends ? > What is this I see / hear ?

Qu'est-ce qui t'arrive ? > What's the matter with you ?

Qu'est-ce que la liberté ? > What is freedom ?

Summary of French Interrogative Pronouns

 Subject of question   Object of question   After preposition
People   qui
qui est-ce qui
qui est-ce que
Things   qu'est-ce quique
qu'est-ce que

Additional Resource

Interrogative pronouns quiz